DÉFORESTATION

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État des lieux

Aujourd'hui, les forêts couvrent environ un quart, voire un tiers de la surface des terres émergées (selon qu'on comptabilise ou non comme forêts les plantations d'arbres), soit environ 4 milliards d'hectares selon la Food and Agriculture Organization (F.A.O.) qui y inclut les monocultures d'arbres. Seulement 36 p. 100 de ces surfaces sont constituées par des forêts primaires, c'est-à-dire des forêts à haut degré de naturalité, n'ayant jamais été exploitées ou fragmentées par les hommes. Ces chiffres évoluent sans cesse puisque, chaque année, 13 millions d'hectares (soit quatre fois la superficie de la Belgique) sont rasés, brûlés ou convertis à d'autres utilisations. Si les régénérations naturelles, relativement faibles, et les programmes de replantations de forêts naturelles et de monocultures agro-industrielles viennent compenser une partie de ce recul du couvert forestier, les pertes nettes de surfaces boisées sont évaluées, selon les définitions et les modes de calcul, entre 5 et 8 millions d'hectares par an.

Face à ces chiffres globaux, il faut noter une grande hétérogénéité de la déforestation, les forêts tropicales étant les plus touchées. Lorsque la Russie perd 100 000 hectares de forêts boréales par an, le Brésil voit disparaître, dans le même temps, 3,1 millions d'hectares de forêts tropicales. Ce dernier pays a perdu 10 p. 100 de son couvert forestier depuis 1990. Quant à l'Indonésie, sur cette même période, la surface de ses forêts a diminué d'un tiers, soit une perte de 32 millions d'hectares. Depuis les années 1960 et l'instauration de la nouvelle loi forestière sous le régime du président Suharto, la surface forestière de ce pays est passée de 162 millions d'hectares à moins de 90 millions. Par ailleurs, les forêts qui subsistent en Indonésie sont, pour la moitié d'entre elles, morcelées par des routes et menacées par l'expansion des plantations. Les forêts tropicales de plaines, les plus riches en biodiversité, ont pratiquement disparu de l'île de Sulawesi, et les surfaces forestières se réduisent rapidement à Sumatra et dans la province de Kalimantan. Le bassin du Congo, autre grand massif forestier situé sous les latitudes tropicales, a perdu 6 p. 100 de son couvert forestier depuis 1990, soit 14 millions d'hectares.

Néanmoins, si dans cet état des lieux les forêts tempérées sont les seules à ne pas voir leur surface se réduire (sauf quelques cas particuliers, la Tasmanie par exemple), il ne faut pas oublier que dans certains pays comme la France la quasi-totalité des forêts sont gérées de manière privée ou publique, et qu'une partie fort importante est constituée par des plantations ne comprenant qu'une seule espèce (forêts de pins Douglas, de peupliers, d'eucalyptus, de robiniers, de chênes...). Ces plantations ne présentent donc pas la richesse d'un écosystème en mille-feuilles, où de multiples essences de tous les âges se côtoient avec de vrais sous-bois colonisés de ronces, de fougères, d'arbustes et diverses autres plantes herbacées. Les forêts françaises, qui ressemblent parfois plus à des champs d'arbres, sont – à de rares exceptions – exploitées depuis le Moyen Âge et ne sauraient être mises sur le même plan que des sylves sauvages telles que la forêt de Białowiẹza en Pologne ou la forêt de Hoh dans l'État de Washington. Car une forêt n'est pas uniquement constituée d'arbres. C'est en fait un écosystème complexe et d'une extrême richesse qui abrite de 60 à 80 p. 100 de la biodiversité mondiale terrestre, dont la majorité dans les forêts tropicales.

Forêt de Bialowieza, Pologne

Photographie : Forêt de Bialowieza, Pologne

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Forêt de Bialowieza, Pologne

Forêt de Bialowieza, Pologne
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Déforestation dans la vallée de Styx, Tasmanie

Déforestation dans la vallée de Styx, Tasmanie
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Mouvement de la ceinture verte

Mouvement de la ceinture verte
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  • : docteur en primatologie et conservation des grands singes, journaliste scientifique

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Pour citer l’article

Emmanuelle GRUNDMANN, « DÉFORESTATION », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 21 juin 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/deforestation/