DE L'INDUSTRIE FRANÇAISE, Jean-Antoine ChaptalFiche de lecture

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Une définition de « l'économie-nation »

Le livre de Chaptal est partagé de façon très pédagogique en quatre parties. Une première partie est consacrée à l'analyse du commerce extérieur français en 1789, État par État, le tout débouchant sur une analyse d'un problème alors incontournable : la balance du commerce. Une deuxième partie, dont la méthodologie peut rappeler les travaux de Lavoisier, s'attache à décrire « l'industrie agricole » avec l'idée d'évaluer la « richesse territoriale de la France ». La troisième partie se concentre sur « l'industrie manufacturière », analysée secteur par secteur mais avec une note commune, « les progrès des arts mécaniques ». Une quatrième partie, plus hétérogène, a pour objet « l'administration de l'industrie » c'est-à-dire, pour Chaptal, les « règlements de la fabrication », l'opinion des manufacturiers, l'apprentissage, mais aussi ce qui concerne l'organisation du monde ouvrier : compagnonnage, corporations. Cette partie trouve sa conclusion dans une réflexion générale sur la politique douanière de la France. La définition d'une politique douanière propre à assurer le développement de la France est son apport le plus important, qui constitue un outil de réflexion précieux pour un pouvoir tiraillé entre des intérêts contradictoires.

Comparées à cette quatrième partie, les trois précédentes relèvent d'un genre assez classique alors, celui d'une géographie descriptive de la France post-révolutionnaire, guidée par une comparaison entre la situation d'avant 1789 et celle de 1815. D'autres s'étaient auparavant essayés à un tel exercice, ainsi Jean Peuchet, un économiste, protégé de Chaptal, auteur d'un Dictionnaire universel de la géographie commerçante (1800) et d'une Statistique générale et particulière de la France et de ses colonies (1803).

L'ouvrage de Chaptal repose sur un imposant appareil statistique tiré de son héritage ministériel, sans qu'il soit formalisé dans un cadre mathématique. On a pu faire remarquer qu'en dépit de la précision des chiffres avancés il existe beaucoup d'approximations dans ses sources, en particulier sur les productions agricoles. Pour l'époque, cependant, l'effort d'investigation est exceptionnel. Les sources sont empruntées à l'administration des Contributions indirectes, à la Direction générale des forêts, à l'administration du cadastre, aux sociétés d'agriculture, mais aussi aux Douanes et aux chambres de commerce. Chaptal dispose également d'un réseau d'information dans les cercles du pouvoir : le baron Louis Becquey, directeur général des manufactures ; d'Hauterive, auteur en 1817 des Éléments d'économie politique et défenseur d'un libéralisme mesuré. Chaptal, à l'occasion de son passage au ministère de l'Intérieur, a lancé la célèbre Statistique générale de la France, qu'il a pu mener à bien dans vingt-cinq départements, et doté le gouvernement d'un véritable observatoire économique à l'image du Board of Trade britannique. La Société d'encouragement de l'industrie nationale qu'il présidait constituait aussi un poste d'observation privilégié sur l'économie.

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INDUSTRIE - La civilisation industrielle

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Pour citer l’article

Francis DEMIER, « DE L'INDUSTRIE FRANÇAISE, Jean-Antoine Chaptal - Fiche de lecture », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 11 août 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/de-l-industrie-francaise/