ARTHURIEN CYCLE

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La matière historique

Les thèmes de Nennius avaient déjà été traités au milieu du vie siècle par Gildas dans son De excidio et conquestu Britanniae. Ce sont donc des événements historiques auxquels Nennius fait allusion. Il précise que la douzième bataille où triompha Arthur se déroulait in monte Badonis. Cependant, grâce à Gildas – qui ne cite pas le nom du roi Arthur – nous savons que ces événements eurent lieu le mois et l'année de sa propre naissance, c'est-à-dire vers la fin du ve siècle. Nennius précise en outre que dans le pays d'Arthur se trouvaient des curiosités remarquables, dont « Cain Cabal », une pierre où l'on voyait l'empreinte de la patte de Cabal, le chien d'Arthur, et « Licat Anir », le tombeau d'Anir, le fils d'Arthur, tué par son père. Les dimensions de ce tombeau variaient : un jour il avait six pieds de longueur, un jour neuf, un autre jour douze et parfois quinze pieds.

Les annales, par exemple les Annales Cambriae – ce sont, en effet, des Annales, ou Tables pascales –, font mention d'Arthur et de Medraut ; il y eut au cours de ces campagnes, en Bretagne et en Irlande, de nombreux morts.

C'est à Geoffrey de Monmouth, évêque de Saint-Asaph, petite ville de la Galles du Nord, que revient l'honneur d'avoir lancé la vogue de la légende arthurienne. Son Histoire des Rois de la Grande-Bretagne donne une place importante au roi légendaire. Geoffrey raconte la conquête d'Albion, les règnes des rois britanniques que vainquirent les Romains. Suivent l'histoire de la famille de Constantin et celle d'Arthur, pour terminer avec la conquête des Saxons. Non sans s'inspirer de la manière de Virgile, Geoffrey écrit l'histoire de la Bretagne en composant des récits qui expliquent l'étymologie des noms de lieu – ainsi Leicestre est la ville (castra) du roi Leir, que Shakespeare devait rendre célèbre. Dans la partie arthurienne de l'ouvrage, Geoffrey raconte la conception et la naissance d'Arthur, fils adultérin d'Uther et d'Iguerne, femme du duc de Cornouailles. À l'âge de quinze ans [...]


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Écrit par :

  • : docteur ès lettres, officier des palmes académiques, professeur de littérature française du Moyen Âge à l'université de Hull (Royaume-Uni)

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Pour citer l’article

Cedric E. PICKFORD, « ARTHURIEN CYCLE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 05 juillet 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/cycle-arthurien/