ANCÊTRES CULTE DES

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La théorie de Spencer

C'est Herbert Spencer (1820-1903) qui, le premier parmi les modernes, a fortement souligné l'importance des ancêtres dans l'histoire des religions. En effet, pour le philosophe anglais, le culte des ancêtres serait à l'origine même de la religion. Le « sauvage » considère comme surnaturel ou divin tout ce qui dépasse l'ordinaire : le chef remarquable par sa force ou sa bravoure, le magicien célèbre, le grand inventeur ou un membre du groupe conquérant. « Regardé avec crainte et respect pendant sa vie, écrit Spencer, il est considéré avec une crainte et un respect encore plus grands après sa mort ; et la propitiation de son âme l'emportant sur la propitiation des spectres moins redoutés, se transforme en un culte dûment établi » (Principles of Sociology).

Herbert Spencer

Herbert Spencer

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En se fondant sur la loi de complexité croissante qu'il s'est employé à vérifier dans tous les domaines, Herbert Spencer a fourni une explication globale de l'évolution des êtres et donné à l'évolutionnisme son armature conceptuelle. 

Crédits : AKG

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Herbert Spencer ajoute : « En utilisant l'expression « culte des ancêtres » dans le sens le plus large – comprenant tout culte des morts, qu'ils fussent ou non du même sang – nous concluons que le culte des ancêtres est la racine de toutes les religions. » Par conséquent, à l'origine de toute religion se trouve la peur d'un homme puissant et supérieur qu'il faut, même après sa mort, se rendre propice. Autrement dit, les dieux ne seraient que la transformation ultérieure des ancêtres ou des héros divinisés. Cette théorie représente en quelque sorte une nouvelle forme de l'évhémérisme, doctrine élaborée par Évhémère au iiie siècle avant J.-C., selon laquelle les dieux du monde antique n'étaient que des rois divinisés.

La théorie de Spencer a joui d'une grande estime parmi les philosophes et le public cultivé du dernier quart du xixe siècle. Pour la première fois, l'origine et le développement de la religion se trouvaient expliqués par la nouvelle doctrine de l'évolutionnisme. Mais elle a été critiquée par la majorité des anthropologues et historiens des religions. On a souligné, par exemple, que la crainte n'explique pas, à elle seule, la naissance du sentiment religieux. [...]


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Pour citer l’article

Mircea ELIADE, « ANCÊTRES CULTE DES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 06 août 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/culte-des-ancetres/