CRISTAUX

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La cristallographie

La science des cristaux naît véritablement au xviiie siècle, lorsqu'elle se distingue de la minéralogie dont l'histoire, jalonnée par les noms d'Aristote, d'Avianne et de Georgius Agricola, est beaucoup plus longue. L'idée que toute matière, solide, liquide ou gazeuse, est faite d'unités microscopiques élémentaires remonte pourtant à Platon pour qui ces particules fondamentales n'ont que cinq formes possibles : cubique, octaédrique, tétraédrique, icosaédrique et dodécaédrique. Mais Aristote combat cette idée en observant que certaines de ces unités ne peuvent pas remplir l'espace sans laisser de vide entre elles. Jusqu'au xviie siècle, la connaissance scientifique des cristaux ne progresse guère, à tel point qu'ils ne sont pas toujours distingués des fossiles. On leur prête volontiers des vertus thérapeutiques et une origine organique. Puis Johannes Kepler (1571-1630) interprète la forme hexagonale des flocons de neige comme le résultat d'un empilement régulier de sphères. Robert Hooke (1635-1702) observe les cristaux avec un microscope de sa fabrication et imagine que leurs formes régulières découlent de trois ou quatre empilements élémentaires de sphères. Jean-Baptiste Romé de Lisle (1736-1790) se consacre à l'étude d'une collection de minéraux. Il utilise un goniomètre, fabriqué à sa demande, pour mesurer les angles formés par les facettes des différents cristaux. Son Essai de cristallographie, publié en 1772, énonce la loi de constance des angles, selon laquelle tous les cristaux d'une même espèce minérale présentent les mêmes angles dièdres. On prétend que l'abbé René Just Haüy (1743-1822) eut l'intuition de la nature des cristaux en laissant tomber un cristal de calcite, qui se brisa en morceaux de même forme : « Or, la division du cristal en petits solides a un terme, passé lequel on arriverait à des particules si petites qu'on ne pourrait plus les diviser sans les anal [...]


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Pour citer l’article

Marc AUDIER, Michel DUNEAU, « CRISTAUX », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 14 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/cristaux/