COVID-19

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La pandémie de Covid-19

En dehors de la Chine, le premier patient atteint de la Covid-19 a été diagnostiqué en Thaïlande le 13 janvier 2020. Pendant ce même mois, des cas sporadiques ont été signalés dans le monde entier, sauf en Amérique du Sud et en Afrique (si ce n’est en Égypte). Toutes ces contaminations sont liées à des voyageurs venant principalement de la province chinoise du Hubei. En France, les premiers cas de Covid-19 sont recensés le 24 janvier 2020 parmi des personnes revenant de cette région, mais il est probable que des cas isolés aient existé auparavant. Les foyers d’infection localisés (dits clusters) se multiplient et l’épidémie se généralise. Le 11 mars, l’OMS déclare l’état de pandémie. À la fin du mois d’avril 2020, tous les pays sont atteints par vagues successives. Après la Chine, l’Europe est devenue en mars le principal foyer de la pandémie, avant d’être dépassée début mai par les États-Unis et le Brésil – le continent américain étant particulièrement touché par la pandémie –, rejoints par l’Inde le mois suivant. Au niveau mondial, la pandémie progressait encore à l’automne de l’année 2021, avec des fluctuations marquées selon les pays.  L’épidémie connaît localement des ralentissements et des accélérations spectaculaires, dont on ne comprend pas toujours bien l’origine. Avec le temps et si on la considère au niveau mondial et non pas national, la pandémie se développe comme une série d’oscillations – pics séparés par des creux – qui ne sont pas clairement expliquées par les modèles en usage. La courbe mondiale reflète ainsi une augmentation plus ou moins régulière du nombre de cas du début de la pandémie jusqu’en février 2021, suivie d’une décrue et de deux pics nets en avril et août 2021 respectivement. Le pic suivant s’ébauche en novembre 2021, particulièrement ressenti en Europe – on parle ainsi d’une cinquième vague en France. Enfin, un regain épidémique paraît se produire en Afrique australe, faisant craindre une propagation pandémique de Covid-19 avec des caractéristiques différentes des vagues précédentes.

Tension sur les services médicaux, 2020

Photographie : Tension sur les services médicaux, 2020

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Crédits : Stephanie Keith/ Getty Images

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Inhumation en masse de malades décédés de la Covid-19 à Manaus (Brésil)

Photographie : Inhumation en masse de malades décédés de la Covid-19 à Manaus (Brésil)

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Crédits : Andre Coelho/ Getty Images News/ AFP

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Mesures sanitaires anti-Covid, 2020

Photographie : Mesures sanitaires anti-Covid, 2020

Prise de température des fidèles à l'entrée principale du Temple d'or d'Amritsar, en Inde, le 18 mars 2020. Le deuxième pays le plus peuplé au monde met en place des mesures de précaution pour se protéger du coronavirus. 

Crédits : Sameer Sehgal/ Hindustan Times/ Getty Images

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Le bilan mondial au 1er novembre 2021 était de 250 millions de cas confirmés pour un nombre de décès de 5 millions selon les données nationales disponibles, mais estimé entre 6 et 10 millions par l’OMS, de très nombreux décès n’étant pas déclarés.

Comparer les données entre les pays s’avère délicat du fait de différences notoires dans les pratiques de comptage et de dépistage. En outre, l’évolution de l’épidémie en termes de morbidité et de létalité est très variable et dépend pour l’essentiel de l’infrastructure sanitaire et de la politique menée, ainsi que de paramètres en partie socioculturels, difficiles à cerner. La rapidité d’expansion du virus a été principalement liée, du moins au début de l’épidémie, à la participation de sujets contaminés à d’importants rassemblements – rencontre évangélique en Alsace, pèlerinage de Qom en Iran, carnaval de La Nouvelle-Orléans, match de football à Milan, groupes religieux en Israël, etc.  Les groupes de personnes non protégées et non vaccinées restent à l’origine des contaminations collectives, ce qui explique le choix de limiter la taille des réunions.

Les méthodes de prévention ont toutes visé à abaisser le taux de contamination en dessous de 1 – probabilité qu’un malade infecte une seule autre personne – afin que l’épidémie régresse. En dehors de la vaccination de masse, qui a commencé dans un certain nombre de pays à la fin de décembre 2020, les États ont répondu à la progression du nombre de cas confirmés sur leur territoire par des procédures très variables selon leur moment d’entrée dans l’épidémie, la priorisation de certains choix, l’incertitude sur les réactions de la société, etc. Devant une telle disparité de décisions, de pratiques et de résultats, il reste difficile de déterminer précisément les mesures administratives et médicales les plus efficaces.

Le confinement des populations a souvent été la règle dans les pays touchés par la pandémie. En Chine, il a été absolu à Wuhan et sa région dès le 23 janvier 2020 avant d’être imposé ailleurs. Mais il n’a pas été partout pratiqué ; aux États-Unis, en l’absence de mesures fédérales jusqu’en janvier 2021, nombre d’États n’ont pas pris de décisions destinées à limiter la circulation du virus. Entre ces deux extrêmes, une grande diversité de situations s’est présentée. Concernant les déplacements, y compris internationaux, leurs restrictions ont été mises en place sans grande coordin [...]

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Virus SARS-CoV-2, responsable de la pandémie de Covid-19

Virus SARS-CoV-2, responsable de la pandémie de Covid-19
Crédits : NIAID-RML

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Distribution des cas de Covid-19 le 11 mars 2020

Distribution des cas de Covid-19 le 11 mars 2020
Crédits : COVID-19 Dashboard by the Center for Systems Science and Engineering (CSSE) at Johns Hopkins University

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Prélèvement nasal pour un test de la Covid-19

Prélèvement nasal pour un test de la Covid-19
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Structure moléculaire de la protéine Spike du SARS-CoV-2

Structure moléculaire de la protéine Spike du SARS-CoV-2
Crédits : Dr V. Padilla-Sanchez, PHD/ Washington Metropolitan University / Science Photo Library

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Écrit par :

  • : chercheur en histoire des sciences, université Paris-VII-Denis-Diderot, ancien chef de service à l'Institut Pasteur

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Pour citer l’article

Gabriel GACHELIN, « COVID-19 », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 19 janvier 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/covid-19/