COÛTS DE TRANSACTION

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Historique

L'article de Ronald Coase (1937) constitue la pièce fondatrice de l'économie des coûts de transaction, bien qu'un autre auteur, l'économiste américain John Commons, ait presque simultanément mis au centre de sa réflexion le concept de transaction, mais dans un tout autre contexte, celui d'une analyse systémique. L'analyse initiale de Coase porte sur « la nature de la firme » et, plus précisément, sur ce phénomène clé qu'est l'intégration verticale. Pourquoi, lorsqu'il existe un marché concurrentiel pour les facteurs et/ou composants dont elle a besoin, une entreprise décide-t-elle de les produire elle-même plutôt que de les acquérir sur le marché ? Sauf à abandonner l'idée que les marchés concurrentiels sont efficaces, la théorie conventionnelle n'avait pas, et n'a toujours pas, de réponse satisfaisante à cette question. Or cette dernière était d'autant plus pertinente au moment où Coase la soulevait que les économies de marché étaient secouées par une crise extrêmement profonde (la grande dépression des années 1930) et que l'émergence d'une économie socialiste (l'ex-U.R.S.S.) proposait une alternative, celle d'une économie organisée comme une seule grande firme. Mais Coase ne se contenta pas de poser la question. Il proposa une réponse très bien articulée : le marché et les entreprises constituent des modes alternatifs d'organisation des transactions, et le choix entre ces modes dépend de leurs coûts d'usage respectifs, c'est-à-dire de ce qu'il en coûte pour organiser les transactions selon un mode ou un autre. Il n'y a donc pas marché ou organisation, mais marchés et organisations.

Il faudra une bonne quarantaine d'années pour qu'on commence à percevoir vraiment la pertinence de cette contribution et pour qu'on commence à en tirer sérieusement les conséquences. Entre-temps, Coase aura publié un autre article tout aussi influent à terme que le premier et qui confortera son programme de recherche, « The Problem of Social Cost » (1960). Mais, surtout, le caractère révolutionnaire de ses idées aura été repéré par un découvreur de talents, [...]


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Écrit par :

  • : professeur de sciences économiques à l'université de Paris-I-Panthéon-Sorbonne

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Pour citer l’article

Claude MÉNARD, « COÛTS DE TRANSACTION », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 25 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/couts-de-transaction/