COÛT SOCIAL

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Définition du coût social

Le coût social est l'ensemble des coûts supportés, à l'occasion d'une activité économique donnée, par les agents, ceux qui en retirent les bénéfices comme les autres.

Le coût privé est traditionnellement mesuré par le « coût alternatif », c'est-à-dire l'utilité maximale à laquelle on renonce en utilisant des ressources pour la mise en œuvre de cette activité, valeur censée être représentée par son coût monétaire sur le marché. Cette démarche se fonde donc sur l'optimisation des choix.

Mais, si l'on y ajoute le coût externe pour atteindre le coût social, le raisonnement ne peut plus être tenu de la même manière. Pour ce qui est du coût externe, les agents qui le supportent ne le désirent pas et ne sont donc pas pris ici dans une logique de maximisation de l'utilité. Quant au coût social, la société ne s'engage pas ici dans un processus d'optimisation. Pour illustrer ce dernier point, considérons l'exemple d'un choix éventuel entre l'inflation et le chômage. Au mieux, la société peut opter en faveur de l'un au détriment de l'autre. Mais, pour en connaître effectivement le coût, encore conviendrait-il de savoir quels sont les groupes frappés par l'inflation et ceux qui bénéficieraient d'une réduction du chômage, ou inversement.

La prise en compte du coût social est autrement plus complexe que le schéma de l'optimisation individuelle. Elle implique des perspectives d'analyse fort différentes, donc des schémas de calcul des coûts qui n'ont plus rien à voir avec ceux de l'agent économique standard. Quatre questions sont alors posées.

– Quelle est la configuration de la société ? Si je pollue l'eau de mon voisin, et de lui seul, la société peut, dans une première approximation, être ramenée à l'ensemble constitué par nous deux. Mais, si je pollue l'atmosphère en rejetant des résidus chimiques, dois-je aller jusqu'à intégrer dans mon analyse les pays voisins ? Ce problème redouble d'intensité dès lors qu'il s'agit de prendre en considération les générations futures. Si j' [...]


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Écrit par :

  • : recteur de l'Académie de Poitiers, chancelier des Universités, économiste

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Pour citer l’article

Xavier GREFFE, « COÛT SOCIAL », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 14 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/cout-social/