COURTOISIE

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La poésie courtoise

Un fait collectif d'expression

La courtoisie, et spécialement la fin'amor, ne nous sont guère connues que par leurs reflets dans la poésie du xiie siècle, de sorte que la question de leurs origines peut difficilement être dissociée des nombreux problèmes techniques relatifs à la constitution des formes poétiques correspondantes. La courtoisie revêt ainsi, aux yeux de l'observateur moderne, un caractère spécifiquement « littéraire ». On doit bien admettre que les infrastructures sociales ont précédé la littérature ; mais celle-ci, surtout à une époque aussi formaliste que le xiie siècle, possède une inertie et une rigueur propres, qui lui permettent de se maintenir en vertu de lois intrinsèques et, à la longue, d'influer sur les comportements. Il est pratiquement impossible de tracer la ligne de démarcation entre la convention poétique et l'expérience individuelle. La biographie de quelques grands personnages du xiie siècle révèle des contradictions flagrantes. Mais l'abondance et l'homogénéité de la poésie courtoise, la permanence de ses thèmes, la rapidité de sa diffusion dans toute l'Europe occidentale lui confèrent une incontestable valeur de témoignage. Elle est, au sens le plus fort du terme, un fait collectif d'expression : ses racines, ses connotations, ses prolongements mentaux et sociaux sont totalement impliqués dans un langage, que nous percevons principalement au niveau de la poésie. Mais ce langage imprégna les idiomes européens dans la vigueur de leur jeunesse ; et ses restes, aujourd'hui encore, véhiculant des formes de pensée depuis longtemps devenues banales, constituent, dans la plupart des langues occidentales, le fonds stable du vocabulaire de la politesse, de la sensibilité et de l'érotisme.

La société courtoise se forma au sein d'un monde qui déjà possédait, depuis un, deux ou trois siècles, ses traditions poétiques en langue vulgaire : folklore de chansons lyriq [...]

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Écrit par :

  • : ancien professeur aux universités d'Amsterdam, de Paris-VII, de Montréal

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Pour citer l’article

Paul ZUMTHOR, « COURTOISIE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 septembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/courtoisie/