COULEURS, histoire de l'art

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Couleurs et lumière

La force scientifique des expériences sur la lumière proposées par Newton dans l'Opticks en 1704 se fondait sur l'inflexible vérité des preuves expérimentales, lesquelles dépendaient pourtant de la précarité même de leurs moyens. L'aspect merveilleux des expériences de Newton résidait dans le fait que la dispersion de la lumière ne conduisait pas seulement à la décomposition du spectre en sept couleurs fondamentales, mais également à sa recomposition grâce à l'inversion du processus et à la production de lumière blanche (l'experimentum crucis). Le phénomène ainsi présenté ouvrit la fameuse querelle du xviiie siècle sur les lois « du mouvement et des couleurs ». Le noyau des objections faites à Newton cherchait à distinguer le phénomène de la dispersion et celui de la réfraction. En démontrant que la réfraction peut se produire sans l'apparition du spectre chromatique, on ôte ainsi à l'Opticks cette aura néo-métaphysique dont s'entouraient les expérimentations mécaniques. Le phénomène de la perception physique des couleurs se réduisait à un principe de symétrie avec celle des sons. C'est pourquoi la gamme chromatique de Newton compte sept couleurs, dont l'indigo, qui est une couleur « inventée ». Par la suite, les couleurs du spectre furent réduites à trois (rouge, vert, violet) ou à deux : le bleu et le jaune dans le système de Jean-Paul Marat par exemple, où la fonction de chaque couleur s'inscrit dans la production de son contraste selon un rapport complémentaire d'harmonie.

Si on semble revenir à l'antique affirmation que les couleurs dépendent de la lumière ou des ténèbres, on voit s'ouvrir d'autres terrains de comparaison entre harmonie des couleurs et harmonie des tons (par exemple avec le langage chromatico-musical de Johann Leonard Hoffman). La question de la multiplicité et de l'unité des perceptions fait resurgir une notion ancienne d'affinité entre les couleurs et les demi-tons de l'échelle chromatique. Rappelons ici le concept de timbre, conçu comme [...]

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Eugène Michel Chevreul

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John Dalton

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  • : professeur à l'université de Venise, département d'histoire et de critique de l'art

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Pour citer l’article

Manlio BRUSATIN, « COULEURS, histoire de l'art », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 05 août 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/couleurs-histoire-de-l-art/