COULEURS, histoire de l'art

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Perception, représentation et production de la couleur dans les civilisations antiques

Chez les Égyptiens, la notion des couleurs et de leur représentation est gouvernée par un principe fondé sur la nature des pierres précieuses qui donnent un sens précis aux couleurs et aux gemmes. Les matières colorantes utilisées en Égypte pour la fabrication des fards – le kheśebedh (bleu lapis-lazuli), le khenemet (rouge rubis), le nešemet (bleu azur), le mefekat (vert émeraude) et le kem (brun-noir) – correspondent dans l'ensemble aux prescriptions de la cosmétologie telles que les formulait Rimmel en 1870. À ces dernières s'ajoutent les pâtes cosmétiques les plus répandues : le noir (śemeti) et le vert (uadh). Pour les Hébreux aussi, la pierre précieuse est un medium dans lequel se matérialisent des sensations associées à des significations morales. C'est ainsi que le grand-prêtre revêt les symboles des douze tribus d'Israël : la sardoine (rouge) équivaut au courage ; l'émeraude (vert) sert d'antidote au poison ; la topaze (jaune) suscite la douceur ; l'escarboucle (orange) agit sur la chaleur du corps ; le jaspe (vert intense) représente la fécondité ; le saphir (bleu), la pureté ; la hyacinthe (pourpre), la force ; l'améthyste (violet) agit contre la tristesse ; l'agate (gris clair) porte la gaîté ; la chrysolithe (jaune d'or) lutte contre les mauvaises intentions ; le béryl (bleu azur) conforte la tranquillité d'âme ; l'onyx (jaune rosé) donne la chasteté.

Du fait d'une schématique analogie avec la nature (la crête, le sexe, la langue), les couleurs relevant de la tonalité du rouge sont pour ainsi dire « ostentatoires » : en témoigne le maquillage des lèvres, du nez, du front, des doigts, de la poitrine ; d'autres teintes, en revanche, sont « oblitérantes » : ce sont les différentes nuances du bleu sombre et du vert, qui désignen [...]

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Eugène Michel Chevreul

Eugène Michel Chevreul
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John Dalton

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  • : professeur à l'université de Venise, département d'histoire et de critique de l'art

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Pour citer l’article

Manlio BRUSATIN, « COULEURS, histoire de l'art », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 15 janvier 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/couleurs-histoire-de-l-art/