CORONAVIRUS

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Distribution des coronavirus

Les coronavirus appartiennent à la famille des Coronaviridae et, pour ceux présentés ici, à la sous-famille des Orthocoronavirinae, qui comprend une quarantaine d’espèces parmi lesquelles les coronavirus humains. Leur nomenclature comporte souvent l’acronyme de la maladie suivie de la désinence CoV. Ainsi la maladie SRAS est causée par le virus SARS-CoV-1 (1 parce que c’est le premier de cette espèce à avoir été identifié) et le Covid-19 est provoqué par le SARS-CoV-2 (appelé ainsi car très proche du virus du SRAS et découvert en second).

Virus SARS-CoV-2, responsable de la pandémie de Covid-19

Virus SARS-CoV-2, responsable de la pandémie de Covid-19

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Ces virus de SARS-CoV-2, observés au microscope électronique, en couleurs artificielles, ont été isolés chez un malade souffrant de la pneumonie atypique. On distingue les protubérances en forme de massue dont l'aspect en transmission a donné le nom de couronne (corona en latin) à cette... 

Crédits : NIAID-RML

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Les coronavirus se multiplient chez les animaux à sang chaud. Ils sont généralement particuliers à une espèce (spécifiques), mais peuvent parfois franchir une barrière interspécifique et en infecter une autre. Certains cohabitent sans conséquence avec l’organisme hôte ; d’autres, au contraire, se montrent pathogènes, comme chez la poule (troubles pulmonaires) ou le porc (diarrhées).

Les coronavirus humains sont issus de coronavirus animaux. Ceux qui sont responsables de simples rhumes sont à l’origine des virus de ruminants et de rongeurs devenus spécifiques à l’homme et endémiques chez ce dernier. Dans les trois cas les plus virulents, ils dérivent d’un virus de chauve-souris. Un changement dans le virus dont on ne connaît pas la nature avec certitude (mutation ?) lui a tout d’abord permis de se multiplier chez un hôte intermédiaire – civette masquée pour le SARS-CoV-1, dromadaire pour le MERS-CoV et probablement pangolin pour le SARS-CoV-2 (Covid-19). Le passage ultérieur à l’homme et sa prolifération chez ce dernier sont peut-être dus, là encore, à la sélection d’un mutant, la contamination s’opérant par la consommation de viande de ces animaux infectés ou de lait dans le cas du dromadaire, voire le contact avec les matières fécales et l’urine. Ces maladies transmises à l’homme par des animaux sont donc des zoonoses.


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Virus SARS-CoV-2, responsable de la pandémie de Covid-19

Virus SARS-CoV-2, responsable de la pandémie de Covid-19
Crédits : NIAID-RML

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Pangolin chinois (Manis pendactyla)

Pangolin chinois (Manis pendactyla)
Crédits : Song Qiao/ Visual China Group/ Getty Images

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Écrit par :

  • : chercheur en histoire des sciences, université Paris-VII-Denis-Diderot, ancien chef de service à l'Institut Pasteur

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Pour citer l’article

Gabriel GACHELIN, « CORONAVIRUS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 10 juillet 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/coronavirus/