CORONAVIRUS

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Distribution des coronavirus

Les coronavirus appartiennent à la famille des Coronaviridae et, pour ceux présentés ici, à la sous-famille des Orthocoronavirinae, qui comprend une quarantaine d’espèces parmi lesquelles les coronavirus humains. Leur nomenclature comporte souvent l’acronyme de la maladie suivie de la désinence CoV. Ainsi, la maladie SRAS est causée par le virus SARS-CoV-1 (1 parce que c’est le premier de cette espèce à avoir été identifié) et la Covid-19 est provoquée par le SARS-CoV-2 (appelé ainsi car proche du virus du SRAS et découvert en second).

Virus SARS-CoV-2, responsable de la pandémie de Covid-19

Photographie : Virus SARS-CoV-2, responsable de la pandémie de Covid-19

Observés au microscope électronique, en couleurs artificielles, ces virus ont été isolés chez un malade souffrant de la pneumonie atypique. On distingue les protubérances en forme de massue dont l'aspect a donné le nom de couronne (corona en latin) à cette famille de virus.  

Crédits : NIAID-RML

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Les coronavirus se multiplient chez les animaux à sang chaud. Ils sont généralement spécifiques d’une espèce mais peuvent parfois franchir une barrière interspécifique et en infecter une autre. Certains cohabitent sans conséquence avec l’organisme hôte, comme chez la chauve-souris ; d’autres, au contraire, se montrent pathogènes, comme chez la poule (troubles pulmonaires) ou le porc (diarrhées).

Les coronavirus humains sont issus de coronavirus présents chez certains animaux. À l’origine, ceux qui sont responsables de simples rhumes étaient sans doute des virus de ruminants et de rongeurs, devenus spécifiques à l’homme et endémiques chez ce dernier. Dans les trois cas les plus virulents, ils dérivent d’un virus présent chez des chauves-souris. Un changement dans le virus, dont on ne connaît pas la nature avec certitude (mutation ?), lui a tout d’abord permis de se multiplier chez un hôte intermédiaire – civette masquée pour le SARS-CoV-1, dromadaire pour le MERS-CoV, encore inconnu (pangolin, blaireau-furet ou autres…) pour le SARS-CoV-2 (Covid-19). Le passage ultérieur à l’homme et sa prolifération chez ce dernier sont peut-être dus, là encore, à la sélection d’un mutant, la contamination s’opérant par la consommation de viande de ces animaux infectés ou de lait dans le cas du dromadaire, ou encore le contact avec les matières fécales et l’urine. Ces maladies transmises à l’homme par des animaux sont donc des [...]

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Écrit par :

  • : chercheur en histoire des sciences, université Paris-VII-Denis-Diderot, ancien chef de service à l'Institut Pasteur

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Pour citer l’article

Gabriel GACHELIN, « CORONAVIRUS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 octobre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/coronavirus/