COMPORTEMENT ANIMALComportement reproducteur

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L'évolution de la séduction

Des stratégies propres à chaque sexe

La stridulation d'un criquet, le coassement d'un crapaud, la danse nuptiale d'un oiseau de paradis ou le brame d'un cerf sont tous des arguments de séduction. Ces signaux de parade, d'une extrême diversité dans le monde animal, sont généralement portés par les mâles qui s'investissent dans l'attraction d'une ou de plusieurs femelles. Mais pourquoi les mâles tentent-ils si souvent de persuader les femelles de s'accoupler ? Cette asymétrie est la simple conséquence d'une différence majeure entre les sexes. Commune à tous les animaux, elle concerne leurs cellules reproductrices, ou gamètes. Les mâles produisent pendant l'essentiel de leur vie de nombreux petits gamètes mobiles appelés spermatozoïdes, alors que les femelles produisent pendant une durée plus limitée de gros gamètes immobiles appelés ovocytes. C'est ce que l'on appelle l'anisogamie. Les spermatozoïdes ne transportent que les gènes, alors que les ovules contiennent aussi des ressources pour leur développement après la fécondation. Pour une même quantité de ressources, les mâles peuvent produire beaucoup plus de gamètes que les femelles. À tout moment, la reproduction d'une population sexuée est donc limitée par le nombre d'ovocytes que les mâles pourraient féconder.

Une des principales conséquences de l'anisogamie est que les femelles constituent une ressource limitante pour les mâles qui entrent alors en compétition pour l'accès aux femelles reproductrices. Chez la plupart des espèces sexuées, le succès des mâles dépend de leur capacité d'attirer des femelles fertilisables, alors que celui des femelles dépend surtout de leur capacité d'accéder aux ressources énergétiques nécessaires pour produire des ovules et élever les jeunes. La reproduction des femelles pourra donc être améliorée si elles peuvent distinguer et choisir des mâles de meilleure qualité en termes de ressources disponibles dans leur territoire, de soins aux jeunes, ou de résistance aux maladies qui [...]

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Écrit par :

  • : docteur de l'université de Paris-VI-Pierre-et-Marie-Curie, chargé de recherche au C.N.R.S.

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Pour citer l’article

Marc THÉRY, « COMPORTEMENT ANIMAL - Comportement reproducteur », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 03 décembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/comportement-animal-comportement-reproducteur/