COMMERCE INTERNATIONALAvantages comparatifs

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Le principe

En s'appuyant sur l'analyse de David Hume (1711-1776), qui décrit en 1752 (Political Discourses) un mécanisme d'ajustement automatique des balances des échanges internationaux, Adam Smith (1723-1790) investit le champ de l'économie internationale et développe dans La Richesse des nations (1776) une critique sévère des thèses protectionnistes soutenues par les mercantilistes. Il défend l'idée que les théories de la division du travail et de l'échange peuvent être étendues aux relations internationales. De ses développements sur le commerce international, on retient le plus souvent le principe des avantages absolus. En vertu de ce principe, les pays doivent se spécialiser dans les secteurs d'activité où leur efficacité est la plus grande. En conséquence, chaque pays doit exporter le surplus de production qui découle de cette spécialisation et importer les biens dont la production est laissée aux pays voisins.

Les avantages absolus offrent cependant une justification très incomplète des motivations de l'échange international : ils ne permettent pas de comprendre pourquoi un pays qui serait plus efficace dans la production de tous les biens aurait tout de même intérêt à entretenir des relations commerciales avec les pays voisins. Sur ce point, la réflexion en termes d'avantages comparatifs marque une véritable rupture en démontrant que l'échange international est toujours souhaitable.

Contribution de Torrens

On attribue généralement le principe des avantages comparatifs à David Ricardo. La paternité de cette idée est toutefois contestée et fait l'objet de débats récurrents (Ruffin, 2002). Robert Torrens (1780-1864) proposait, en effet, dès 1815 (Essay on the External Corn Trade), une critique de la notion d'avantages absolus avancée par Adam Smith.

Son raisonnement était le suivant. Si l'on suppose que la production de [...]


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Pour citer l’article

Matthieu CROZET, « COMMERCE INTERNATIONAL - Avantages comparatifs  », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/commerce-international-avantages-comparatifs/