CŒLACANTHE

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Cœlacanthe : répartition

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Cœlacanthe

Cœlacanthe
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Cœlacanthe : squelette et viscères

Cœlacanthe : squelette et viscères
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Poissons marins de belle taille et d'aspect remarquable, les cœlacanthes ont été qualifiés de « fossiles vivants », car leurs ancêtres étaient déjà présents voici près de 400 millions d'années. Soixante ans après la découverte du premier cœlacanthe, une nouvelle espèce actuelle a été identifiée en 1998.

Découverte

Le premier spécimen de cœlacanthe fut pêché à la veille de Noël 1938, le long de la côte orientale de l'Afrique du Sud, non loin du petit port d'East London. L'ichtyologue J. L. B. Smith l'identifia comme un représentant actuel des Crossoptérygiens (ou poissons à « nageoires frangées ») de l'ordre des Cœlacanthes (ou poissons à « épines creuses »), réputé disparu depuis le Crétacé, il y a 70 millions d'années. Il le nomma Latimeria chalumnae, en hommage à Miss Courtenay Latimer, conservatrice du musée d'East London, qui le lui avait procuré, et en référence à la rivière Chalumna, à l'embouchure de laquelle il avait été capturé au chalut. L'annonce de cette prise suscita dans la presse un engouement extraordinaire et l'événement fut alors considéré comme une découverte majeure en matière d'histoire naturelle. En effet, les premiers cœlacanthes vivaient au Dévonien, il y a 380 millions d'années, avec d'autres Crossoptérygiens, les Rhipidistiens, considérés alors comme les ancêtres des vertébrés tétrapodes. L'étude du cœlacanthe actuel pouvait permettre, pensait-on, d'éclairer l'une des étapes décisives de l'histoire des vertébrés : la sortie des eaux.

À partir de 1939, Smith tenta, pendant des années, de se procurer un second spécimen, car le premier était en fort mauvais état. Ce spécimen ne fut capturé qu'en 1952, dans l'île d'Anjouan (archipel des Comores), au nord du canal de Mozambique. Les vaines recherches de Smith le long des côtes d'Afrique australe amenèrent Jacques Millot à penser que le spécimen pêché à Anjouan révélait le territoire normal des cœlacanthes. Il suscita, en direction des pêcheurs comoriens, une campagne [...]

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Pour citer l’article

Daniel ROBINEAU, « CŒLACANTHE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 21 août 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/coelacanthe/