CLASSES D'ÂGE, anthropologie

Classes d'âge et statut individuel

Il est néanmoins des sociétés où la classe d'âge demeure, durant la vie entière de l'individu, un élément important de son statut. Eisenstadt liait ces divergences au degré de spécialisation fixé par la société dans l'accomplissement des tâches d'intérêt public. Selon lui, les groupes d'âge garderaient un rôle dans l'âge mûr chaque fois que la division des tâches sociales ou politiques n'est pas très poussée. En ce cas, chaque individu, qu'il s'agisse d'activités militaires, juridiques ou autres, peut être appelé à remplir successivement telle ou telle des charges essentielles qui sont distribuées entre les classes. Mais, poursuit Eisenstadt, lorsque la plupart des services publics et notamment l'exercice du pouvoir politique sont pris en charge par des corps spécialisés, le système des classes d'âge demeure à l'arrière-plan ; il n'influe sur les comportements qu'à l'intérieur de la classe et intervient presque exclusivement dans les domaines de l'instruction et du divertissement. En l'absence d'un pouvoir centralisé, il arrive, en effet, que des associations soient chargées de l'accomplissement de tâches importantes ; elles assument notamment le maintien de l'ordre public. Lorsqu'une telle association existe, comme chez les Yorouba ou les Yakö du Nigeria du Sud, un droit d'entrée, toujours très élevé, en limite l'accès aux seuls hommes riches. Ceux-ci demanderont le soutien financier de leurs proches parents, en faisant valoir que la dignité nouvelle à laquelle ils aspirent concerne ceux-ci aussi bien qu'eux-mêmes et que leur propre gloire rejaillira sur tous. La parenté retrouve par ce biais une importance qu'avait effacée pendant un temps la classe d'âge.

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  • : directeur d'études à l'École des hautes études en sciences sociales

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Pour citer l’article

Denise PAULME, « CLASSES D'ÂGE, anthropologie », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 septembre 2017. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/classes-d-age-anthropologie/