RURALE CIVILISATION

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L'âge classique de la civilisation rurale

À partir du xive siècle, et jusqu'au début du xviiie, puis de nouveau pendant la période 1720-1860 (voire 1720-1913 en ce qui concerne la France), il devient possible d'observer la civilisation rurale pour ainsi dire in vitro, sinon « au repos »... Certes, elle reste agitée par des fluctuations négatives et gigantesques (notamment entre 1340 et 1450 en Occident et aussi entre 1630 et 1660 en Allemagne et même en France). Mais, entre 1300 et 1700, le temps des très grands progrès semble passé. Les défricheurs, vers 1300, ont atteint une sorte de limite qu'ils dépasseront certes par la suite, mais d'assez peu, et seulement aux xviiie et xixe siècles. Le cercle vert des forêts subsistantes ne reculera plus beaucoup, désormais, au profit des grandes clairières. Quant aux populations rurales, elles sont stabilisées. Elles fluctuent certes. Mais elles ne dépasseront guère, jusque vers 1720-1730, le niveau qu'elles avaient atteint une première fois vers 1300-1310. Ainsi, crispée, bloquée, stabilisée « au plafond », la civilisation rurale, en son âge classique, avant sa désintégration progressive par la société industrielle ou postindustrielle, se prête convenablement à l'observation structurale, et à la description fonctionnelle.

L'équilibre démographique

La civilisation rurale, par exemple au xviie siècle (mais ce siècle présente beaucoup de caractéristiques qu'on trouverait déjà à la fin du Moyen Âge et encore au xviiie...), c'est d'abord une démographie. Et cela, bien avant d'être un art du bois ou un style du vêtement ou une littérature populaire, ou telle autre spécialité folklorique à laquelle on penserait d'abord en prononçant les mots « civilisation rurale ».

Cette démographie est une démographie d'équilibre ; ou du moins, tant bien que mal, elle tend vers un certain équilibre. (Une telle observation, à vrai dire, vaut surtout pour l'Occident ; en Chine, au contraire, les sociétés paysannes semblent douées de facultés d'expansion du peuplement [...]

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Pour citer l’article

Emmanuel LE ROY LADURIE, « RURALE CIVILISATION », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 16 janvier 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/civilisation-rurale/