COLOMB CHRISTOPHE (1451 ou 1452-1506)

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Genèse d'une découverte

On ranime sans cesse l'assez vaine querelle de l'origine du découvreur. Il est pourtant certain que Cristoforo Colombo était le fils du tisserand génois Domenico (voir Cristoforo Colombo. Documenti e prove della sua appartenenza a Genova, 1932) : non seulement des documents notariés prouvent son origine ligure, mais aussi les rapports professionnels et amicaux que Colomb entretint avec Gênes tout au long de sa vie. Il n'était donc ni le corsaire catalan Colom ni le marin scandinave Skolvus. Mais d'où venait cette famille Colombo, que l'on ne connaît pas au-delà du grand-père de Christophe ? Ses ancêtres étaient-ils corses, galiciens, ou des Juifs catalans qui auraient fui la péninsule à la fin du xive siècle ? Cette dernière hypothèse a été soutenue par S. de Madariaga, mais sans aucun indice sérieux ; le seul intérêt de cette question concerne la psychologie du héros (qui aurait soigneusement dissimulé ses origines).

Le fait d'avoir vécu à Gênes puis à Savone explique les premières curiosités de Colomb. Dès quatorze ans, il prit la mer, puis participa à des expéditions pour le compte de grandes firmes génoises qui vendaient de la laine et achetaient de l'alun, des épices, du sucre ; il navigua dans le bassin méditerranéen et jusqu'en Angleterre, en faisant étape au Portugal. Colomb apprit le métier de cartographe, très en honneur dans sa patrie. Des rudiments de science ont pu lui être dispensés dans les écoles de la ville (sans qu'il soit besoin d'imaginer qu'il ait étudié dans une université) ; et, très jeune, il désira, comme il le disait lui-même, « connaître les secrets du monde ».

En 1476, un convoi de bateaux génois où il se trouve embarqué est attaqué par des corsaires au large du cap Saint-Vincent. Après le naufrage, Colomb s'établit au Portugal. Durant neuf ans il en fait sa terre d'attache. Il épouse la fille du premier colonisateur de l'île de Porto Santo. Et il navigue incessamment : soit vers le nord, à Bristol (où le souvenir d'une île « Brasil », qui est peut-être Terre-Neuve, subsiste [...]


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Grandes découvertes, les voyages de Christophe Colomb

Grandes découvertes, les voyages de Christophe Colomb
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Première traversée de Colomb

Première traversée de Colomb
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Pour citer l’article

Marianne MAHN-LOT, « COLOMB CHRISTOPHE (1451 ou 1452-1506) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/christophe-colomb/