HUYGENS CHRISTIAAN (1629-1695)

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De l'éducation à la contestation

Christiaan Huygens naquit à La Haye. Deuxième des quatre fils d'un personnage aux dons multiples, il bénéficia d'une éducation exemplaire et d'un climat familial exceptionnel. Son père, Constantijn Huygens, était l'ami de Descartes et un correspondant assidu de Mersenne. C'est dans les œuvres de Descartes que Christiaan Huygens fit ses études scientifiques, sous la direction du fidèle disciple Frans van Schooten.

Sans  souci  d'établissement  rapide, Huygens revint auprès des siens, à La Haye, poursuivre une réflexion personnelle sur ce qu'on lui avait enseigné, reprendre les recherches dont Mersenne lui avait ouvert les pistes avant de disparaître, conjuguer la participation au laboratoire familial (particulièrement orienté sur les instruments d'optique) avec un effort de critique rationnelle.

Ce fut une période d'intense activité, au cours de laquelle il jeta sur le papier l'ébauche de plusieurs des traités futurs. Dès 1652, les doutes sur la validité des règles de Descartes pour le choc des corps se firent jour en lui et se confirmèrent deux ans plus tard. Il se situa désormais en marge de la science cartésienne jusqu'à déclarer que Descartes abuse de la conjecture et de la fiction, jusqu'à comparer les Principes de la philosophie naturelle à un roman. Mais sa contestation conservait l'empreinte de l'information reçue et de la « méthode ». « Sans poser de principe, écrit-il encore en 1654, il est impossible de rien démontrer. »

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Pour citer l’article

Pierre COSTABEL, « HUYGENS CHRISTIAAN - (1629-1695) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 28 janvier 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/christiaan-huygens/