CHIRURGIE

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Les origines

La plupart des peuples antiques savaient extraire une flèche, ou réduire une fracture à l'aide d'attelles, grâce à des procédés rudimentaires, en général accompagnés d'incantations et de pratiques magiques pour s'assurer la faveur des dieux.

Les Indiens, toutefois, semblent avoir très tôt compris l'intérêt de l'entraînement à la dissection. Susruta (ve s. apr. J.-C.) nous montre les apprentis chirurgiens s'entraînant sur l'animal et même sur les plantes, qui permettent de très fines dissections (incision de la tige creuse de l'iris, dissection des nervures d'une feuille).

En Égypte, le raisonnement déductif, l'observation comparative semblent avoir été en honneur ; les descriptions minutieuses de plusieurs maladies et de leur traitement sont colligées notamment dans le papyrus Smith (xviiie s. av. J.-C.).

Mais en fait c'est Hippocrate, médecin grec vivant au ve siècle avant J.-C., qui débarrassa la médecine des multiples pratiques magiques et empiriques dont elle était presque exclusivement faite. On sait qu'Hippocrate est considéré comme le véritable créateur de la médecine, pour son esprit méthodique dans l'observation des malades, son sens du raisonnement déductif, son humanisme enfin (primum non nocere). La part de la chirurgie est certes modeste dans son œuvre, mais elle participe du même esprit nouveau.

Les invasions barbares, qui balayent les civilisations méditerranéennes au début de l'ère chrétienne, paralysent l'évolution. L'héritage toutefois n'est pas perdu. Transcrit par Byzance, puis par la civilisation arabe, notamment sous forme de manuscrits, l'enseignement hippocratique sera retrouvé au Moyen Âge. Mais, bien qu'à cette époque l'on possède les écrits d'Hippocrate, ceux de Galien, des Alexandrins, voire des Arabes, on ne sait pas en tirer un juste parti. Ils ne servent que d'appoints pour être cités, souvent mal à propos, dans des querelles empiriques et dogmatiques. Les écrits et les manuscrits du temps nous font fort bien voir le mélange de mysticisme et de cruauté qui prévaut alors. Pour l'homme du Moyen Âge, chrétien à part entière, la [...]


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Pour citer l’article

Claude d' ALLAINES, Jean-Édouard CLOTTEAU, Didier LAVERGNE, « CHIRURGIE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/chirurgie/