CÉTACÉS

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Biologie et écologie

Plongée

Selon les genres, la plongée chez les cétacés a une durée variant de 15 minutes chez le dauphin à 2 heures chez la baleine à bec (Hyperodon rostratus). N'excédant pas 200 mètres de profondeur chez les petits dauphins, elle atteint plus de 2 000 mètres chez le cachalot. Toutefois, les plongées conduites en routine chez chaque espèce sont généralement bien inférieures aux valeurs maximales connues.

La physiologie de la plongée est encore assez mal connue, mais les avancées scientifiques effectuées depuis les années 1990 chez d'autres mammifères marins plongeurs (en particulier chez le phoque de Weddell de l'Antarctique), combinées aux données biologiques spécifiques aux cétacés, permettent de proposer un schéma général des adaptations à la plongée pour cet ordre. La respiration en surface est caractérisée par un petit nombre de ventilations très complètes au cours desquelles la quasi-totalité du volume pulmonaire est renouvelée, contre seulement 15 à 20 p. 100 chez les mammifères terrestres. Par ailleurs, la capacité de stocker l'oxygène est considérablement augmentée par des hématies très nombreuses (de l'ordre de 8 500 000 par cm3 chez le marsouin par exemple) et des concentrations en pigment musculaire (myoglobine) très élevées.

Phonation

Les aptitudes psychiques des cétacés, et en particulier des dauphins, ont depuis longtemps frappé les observateurs. Les moyens modernes, mis actuellement en œuvre dans de vastes aquariums pour des observations précises et prolongées, ont surtout attiré l'attention sur les moyens de communication utilisés par ces animaux. Deux types de sons sont émis par les dauphins : des sifflements d'une durée de 0,5 seconde et d'une fréquence variant de 7 à 15 kilohertz et des « clics », beaucoup plus brefs, lancés au rythme de 5 à plusieurs centaines par seconde sur une bande de fréquence allant de 20 à 120 kilohertz (voire 170 kilohertz). Les sifflements, seuls audibles par l'homme, semblent consti [...]

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Dauphin (partie antérieure)

Dauphin (partie antérieure)
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Oreille de cétacé

Oreille de cétacé
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Dauphin souffleur

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  • : docteur ès sciences, maître assistant à l'université de Paris-VII
  • : professeur à l'université de La Rochelle, directeur du centre de recherche sur les mammifères marins à l'université de La Rochelle

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Pour citer l’article

Robert MANARANCHE, Vincent RIDOUX, « CÉTACÉS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 05 mai 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/cetaces/