EDGEWORTH-KUIPER CEINTURE DE

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La ceinture de Edgeworth-Kuiper et l'origine des comètes à courte période

À l'époque où le nuage de Oort, réservoir des comètes à longue période, fut bien caractérisé, dans les années 1970, les astronomes se sont penchés sur le problème de l'origine des comètes à courte période. Traditionnellement, ces comètes étaient supposées être initialement des comètes à longue période dont les orbites s'étaient rétrécies à la suite de perturbations planétaires répétées. Cette explication semblait plausible mais demeurait invérifiable par simulations par ordinateur, alors balbutiantes.

En 1980, l'astronome Julio A. Fernandez ressuscite alors l'idée, proposée d'abord par Kenneth E. Edgeworth en 1949 puis par Gerard P. Kuiper en 1951, de l'existence d'une grande ceinture de comètes gravitant sur des orbites quasi circulaires au-delà de Pluton. Rappelons qu'en partant du fait que les périodes de révolution orbitale deviennent plus longues lorsqu'on s'éloigne du Soleil et que les planétésimaux de glace subissent une accrétion en planètes avec des taux inversement proportionnels à leurs périodes de révolution, Edgeworth et Kuiper avaient suggéré qu'un nombre énorme de comètes qui n'ont pu s'être accrétées devraient encore exister en bordure du royaume des planètes.

J. A. Fernandez réalise alors que de telles comètes pourraient constituer une source bien plus efficace de comètes à courte période que le distant nuage de Oort, et cela pour deux raisons. D'abord, le changement nécessaire de l'énergie orbitale est bien moindre que celui qui est indispensable pour transporter les comètes lointaines du nuage de Oort. Ensuite, et c'est le point le plus important, les comètes évolueraient sur des orbites déjà situées à proximité du plan de l'écliptique, sur lequel les perturbations provoquées par les planètes et la fréquence des rencontres avec celles-ci sont les plus grandes.

À cette époque, un domaine de recherche complètement différent indique que les ceintures de comètes pourraient exister autour d'étoiles proches. Le satellite d [...]


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Sedna

Sedna
Crédits : NASA

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Trajectoire apparente de Sedna

Trajectoire apparente de Sedna
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Écrit par :

  • : astrophysicien à l'Observatoire de la Côte d'Azur, chargé de recherche au C.N.R.S., responsable du groupe de planétologie dynamique du Laboratoire U.M.R. 6202 Cassiopée, C.N.R.S.

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Pour citer l’article

Patrick MICHEL, « EDGEWORTH-KUIPER CEINTURE DE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 29 mars 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/ceinture-de-edgeworth-kuiper/