CATASTROPHES

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Une typologie des catastrophes

La diversité des catastrophes entraîne la complexité de leur classement par types. Certes, des catastrophes présentent des caractères spécifiques que d'autres n'ont pas ; mais, si certains peuvent permettre dans une première approche de faire des regroupements, il faut se garder d'en faire des critères absolus. Parmi eux, la soudaineté d'un événement surprend toujours, mais la connaissance de sa cause peut permettre de ne pas s'en étonner. Ainsi, un séisme ou la rupture d'un barrage sont soudains, mais résultent, dans le premier cas, d'une très longue accumulation de contraintes dans la croûte terrestre, qui finit par « casser » en libérant en quelques secondes toute l'énergie emmagasinée, et, dans le second cas, de l'enchaînement au fil des décennies de nombreuses causes naturelles et technologiques. De même, la gravité d'une catastrophe, fondée sur le nombre de victimes et le coût dû aux pertes matérielles, apparaît comme un critère aléatoire. Ainsi, certains cataclysmes, responsables de peu de morts mais de dégâts importants infligés aux villes, aux infrastructures et aux cultures, peuvent ruiner l'économie d'une région, voire d'un pays, et se révéler, à terme, très graves. De même, la sécheresse ou de grandes inondations s'accompagnent souvent dans les pays pauvres de famines et d'épidémies qui, après coup seulement, feront des milliers de victimes.

Les publications distinguent, souvent seulement parce qu'elles s'appuient sur des thématiques différentes, catastrophes naturelles et catastrophes technologiques. Quelques auteurs traitent indépendamment de catastrophes écologiques, arguant qu'elles relèvent d'un type intermédiaire aux deux précédentes, vu qu'elles sont soit dues aux activités humaines et à leurs technologies, soit liées à des phénomènes naturels. En réalité, ces distinctions dépendent de ce que l'on considère prioritairement : les causes ou les conséquences. Il y a peu de catastrophes totalement technologiques et de catastrophes purement naturelles. Une marée noire provoque souvent des catastrophes naturelles bien que sa cause soit technologique, au moins en grande partie. Les incendies de forêts doivent-ils être considérés comme des catastrophes naturelles alors que la cause en est très majoritairement humaine ? Les séismes, les cyclones et les éruptions volcaniques peuvent être les causes naturelles de graves accidents technologiques, etc.

Tout classement des catastrophes correspond donc à un choix. Ici, nous adoptons une typologie des catastrophes selon leurs causes (cf. tableau).

Essai de classification des catastrophes technologiques

Tableau : Essai de classification des catastrophes technologiques

Typologie des catastrophes 

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Essai de classification des catastrophes naturelles

Tableau : Essai de classification des catastrophes naturelles

Typologie des catastrophes 

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Essai de classification des catastrophes technologiques

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Essai de classification des catastrophes naturelles

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Catastrophe aérienne à Amsterdam

Catastrophe aérienne à Amsterdam
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Écrit par :

  • : docteur en sciences de la Terre, concepteur de la collection La Science au présent à la demande et sous la direction d'Encyclopædia Universalis, rédacteur en chef de 1997 à 2015

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Autres références

«  CATASTROPHES  » est également traité dans :

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Pour citer l’article

Yves GAUTIER, « CATASTROPHES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 19 mai 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/catastrophes/