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Les origines du capitalisme

Au xviiie siècle, le capitalisme industriel commence à déplier ses ailes. Dans les premiers écrits qu'il consacre à cette rupture majeure, notamment dans L'Idéologie allemande (1845-1846), Karl Marx brosse un tableau de vaste ampleur destiné à rendre raison des conditions de développement des forces productives. La séparation entre la ville et la campagne donne un coup d'envoi décisif dès le xvie siècle. Fondatrice du fait politique (invention de l'administration, de la police, des impôts...), une telle partition n'a pu prendre corps qu'au sein d'un régime soumis aux lois de la propriété privée et de la division du travail. L'histoire s'est chargée d'amplifier ensuite les termes de cette grande transformation.

Karl Marx

Photographie : Karl Marx

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Philosophe de formation, c'est au contact de Friedrich Engels que Karl Marx en vient à s'intéresser à l'économie politique, à partir de 1844. Il reproche alors à l'économie politique ricardienne d'être la traduction de l'idéologie bourgeoise, sans aucune réflexion critique sur le système... 

Crédits : Courtesy of the trustees of the British Museum

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Dans ses écrits économiques plus tardifs, puis dans sa grande œuvre qu'est Le Capital (1867), Marx offre des vues complémentaires et de portée quelque peu différente. En forçant le trait, deux thèses majeures peuvent être extraites de ces pages foisonnantes. En premier lieu, le capital doit être compris comme un rapport social. Une telle affirmation signifie que le système capitaliste organise l'achat d'une force de travail libre par un capital monétaire. La vente des biens produits donne naissance à une plus-value (différence entre la valeur des marchandises et celle de la force de travail). Le scandale de l'exploitation capitaliste ne réside pas dans l'existence de ce surproduit. Il tient au fait que les capitalistes sont les seuls à s'accaparer la plus-value. Pour qu'un tel procès puisse voir le jour, il aura fallu un coup de force initial qui sépare radicalement le producteur de ses moyens de production. Le moment emblématique de cette accumulation primitive correspond, aux yeux de Karl Marx, à l'expropriation des cultivateurs anglais qui, au tournant des xve et xvie siècles, signe sauvagement la fin de l'auta [...]


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Karl Marx

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Krach de 1929

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  • : professeur de sociologie au Conservatoire national des arts et métiers

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Michel LALLEMENT, « CAPITALISME - Sociologie », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/capitalisme-sociologie/