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Capitalisme et économie de marché : de Braudel à Polanyi

Fernand Braudel (1902-1985) est l'héritier et le continuateur de cette première génération d'auteurs, héritiers de l'historisme allemand comme Max Weber et surtout Werner Sombart, l'auteur du Capitalisme moderne, qui étaient à la fois économistes, sociologues et historiens. Il ajoute à leur approche la rigueur érudite de la méthode historique. La thématique de son œuvre majeure, Civilisation matérielle, économie et capitalisme. XVe-XVIIIe siècle, est révélatrice d'une tentative de relier en une séquence logique ce qui pouvait sembler une succession ou plutôt un recouvrement entre l'apparition de marchés, qui s'est faite lointainement, puisque aux sociétés primitives ont succédé des économies fondées sur des marchés (au pluriel) et le développement d'opérations nouvelles, d'un esprit nouveau, de catégories sociales nouvelles, que l'on qualifie de capitalistes.

Braudel distingue trois niveaux dans son analyse. Le premier est celui des masses immobiles qui seraient hors marché et pour lesquelles il ne décrit pas de processus d'accès progressif à l'économie de marché. Celle-ci est le deuxième niveau, décrit comme une « très imparfaite économie d'échange » aux frontières floues avec le précédent : une activité traditionnelle et peu évolutive, celle de milliers de petites gens, une sorte d'organisation « naturelle » dont il ne décrit pas la genèse. On appellerait volontiers cette structure, peu différente de l'Asie à l'Europe, une « économie marchande » – c'est-à-dire une économie où existent des marchés segmentés par produits et localités –, plutôt qu'une « économie de marché » impliquant que les prix sont variables d'ajustement et vecteurs d'information, et qu'il existe un grand marché qui coordonne tous les autres. Le niveau qui progresse est, selon Braudel, le troisième, celui du capitalisme.

Il entend par là une superstructure, construite sur le « marché » qui en serait la base nécessaire, mais non suffisante, une excroissance plus ou moins saine à dimension intern [...]

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Écrit par :

  • : docteur ès lettres, maître de conférences à l'université de Paris-I

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Pour citer l’article

Patrick VERLEY, « CAPITALISME - Histoire », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 15 janvier 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/capitalisme-histoire/