CANCERCancer et santé publique

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Épidémiologie des cancers

Les enquêtes étiologiques

Au début du xxe siècle, on avait observé de nombreux cas de cancer de la vessie chez les ouvriers d'usines chimiques fabriquant certains colorants, ainsi que des leucémies et des cancers de la peau chez les pionniers de la radiologie. C'était la preuve que, chez l'homme comme chez l'animal, des agents chimiques ou physiques peuvent provoquer des cancers, mais ces observations restaient anecdotiques et de tels mécanismes semblaient exceptionnels.

Les premières enquêtes épidémiologiques ayant démontré, à l'échelle de la population, l'importance prééminente de facteurs extérieurs à l'organisme sont celles qui concernent le tabac. Entre 1930 et 1950, devant l'extraordinaire augmentation de la fréquence du cancer du poumon, les cancérologues suspectèrent les gaz d'échappement des automobiles et le bitume des routes. Il fallait en faire la preuve. En 1950, les médecins britanniques Richard Doll et Bradford Hill interrogèrent 650 malades atteints de cancer du poumon et 650 sujets témoins hospitalisés dans le même établissement pour d'autres affections. Il apparut que les deux groupes ne différaient que par un seul caractère : 96 p. 100 des cancéreux étaient ou avaient été des fumeurs, contre 80 p. 100 dans le groupe témoin. De plus, le nombre moyen de cigarettes fumées était légèrement plus grand chez les premiers que chez les seconds. Sur ces critères, ils conclurent au rôle cancérogène du tabac, déduction qui fut accueillie avec scepticisme. Cependant, d'autres enquêtes concordantes furent rapidement publiées ; de plus et surtout, des enquêtes prospectives, au cours desquelles plusieurs dizaines puis centaines de milliers de sujets bien portants furent interrogés puis suivis, confirmèrent le risque ainsi que sa proportionnalité avec le nombre de cigarettes fumées par jour et la durée des habitudes tabagiques. Une ou deux cigarettes par jour sont déjà dangereuses, car elles entraînent l'inhalation de plusieurs centaines de milligrammes [...]

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Cancers : incidence annuelle

Cancers : incidence annuelle
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Cancers : nombre de nouveaux cas et de décès en France

Cancers : nombre de nouveaux cas et de décès en France
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Angiographie cérébrale par l'artère carotide (rouge)

Angiographie cérébrale par l'artère carotide (rouge)
Crédits : M. Laval-Jeantet

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Cancers : incidence relative des facteurs de risque

Cancers : incidence relative des facteurs de risque
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Écrit par :

  • : professeur émérite de la faculté de médecine de Paris-Sud

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Pour citer l’article

Maurice TUBIANA, « CANCER - Cancer et santé publique », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 21 juin 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/cancer-cancer-et-sante-publique/