CALLIMAQUE (env. 310-env. 243 av. J.-C.)

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Le poète

De son aveu même, Callimaque affirma très jeune sa vocation poétique. Réagissant contre la décadence où sombrait la poésie, il s'efforça de renouveler la langue et la technique du vers. Son œuvre marque une étape dans l'évolution de l'hexamètre dactylique et de plusieurs genres, élégie et épigramme ; son style, à la fois savant et élégant, s'inspire des poètes archaïques, Hésiode et Pindare. Mais, par-delà les genres, ce qui fait l'originalité de Callimaque et de certains de ses contemporains comme Théocrite et Hérondas est dans l'apparition et la définition du poème en soi, indépendamment de tout genre précis, et du même coup l'apparition du recueil de poèmes. La tradition antique rend bien compte de ces transformations : elle oppose à Homère et à ses successeurs les poètes nouveaux, les neoteroi ; Callimaque lui-même est l'auteur le plus souvent cité après Homère, ce qui est significatif.

Son influence fut donc déterminante, notamment sur la poésie latine (le mouvement des poetae novi précisément) ; de même celle de Théocrite pour une source d'inspiration plus particulière, la bucolique (Églogues de Virgile). Ce grand mouvement poétique eut principalement Alexandrie pour cadre. Aussi le désigne-t-on assez souvent du nom d'alexandrinisme. Le terme n'est pas adéquat pour deux raisons : d'autres poètes participèrent à ce mouvement, qui n'étaient pas Alexandrins (Aratos, par exemple) ; l'alexandrinisme désigne une forme de poésie raffinée, artificielle, savante. Certes, cet aspect-là n'était pas absent ; mais il était loin d'être le seul. Aussi emploie-t-on plus volontiers aujourd'hui les mots de poésie hellénistique, en fonction du cadre chronologique où elle se situe.

Callimaque est resté aux yeux de la postérité le maître de l'épigramme. Cette poésie courte permet une grande variété : élégies personnelles en raccourci, je [...]


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Pour citer l’article

Claude MEILLIER, « CALLIMAQUE (env. 310-env. 243 av. J.-C.) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/callimaque/