BIOLOGIELa biologie moléculaire

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Genèse du concept de biologie moléculaire

Le xixe siècle a démontré qu'il n'existait pas de « matière vivante » mais que les êtres vivants étaient constitués d'un ensemble complexe de molécules dont les structures et l'organisation permettent les manifestations du vivant et définissent les caractères d'une espèce. Manifestations et caractères sont transmissibles et essentiellement constants pour une espèce donnée, ce qui les lie à l'hérédité. À partir de la formulation de la théorie chromosomique de l'hérédité (travaux de Thomas Morgan sur la drosophile, 1910), celle-ci se confond pendant le premier tiers du xxe siècle avec l'établissement de cartes chromosomiques, sur lesquelles se placent les gènes, déterminants héréditaires qui définissent chaque caractère, et avec l'étude des liens entre gène et caractère. Les propriétés des êtres vivants et leur transmission apparaissent liées à l'organisation de molécules biologiques, parfois très complexes, selon plusieurs niveaux structuraux, dont la résultante est l'organisme capable de se reproduire. Un travail emblématique à cet égard a porté sur le virus de la mosaïque du tabac, dissocié en 1930 en ses composants, protéines et acides nucléiques, lesquels, une fois réassemblés, restituent l'ensemble des propriétés du virus de départ. En fin de compte, les biologistes des années 1930 admettent que les organismes vivent, se multiplient et se reproduisent grâce à un flux permanent de matière, d'énergie et d'information porté par des molécules.

Le cœur de la notion de biologie moléculaire est précisément le lien matériel entre des caractères et les gènes qui en gouvernent la réalisation, ce qui lie entre elles l'information, les molécules effectrices et l'organisation cellulaire. L'expression « biologie moléculaire » fut créée en 1938 par Warren Weaver, directeur scientifique de la Fondation Rockefeller, pour légitimer les financements destinés à faire entrer la chimie, la physique et les mathémat [...]


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  • : chercheur en histoire des sciences, université Paris-VII-Denis-Diderot, ancien chef de service à l'Institut Pasteur

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Pour citer l’article

Gabriel GACHELIN, « BIOLOGIE - La biologie moléculaire », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 25 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/biologie-la-biologie-moleculaire/