BIODIVERSITÉ

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De la diversité du vivant au concept de biodiversité

Que la vie se manifeste sous des formes très diverses est un fait bien connu, et de longue date. Quand ils peignaient des bisons, des lions, des sangliers ou des antilopes, les hommes des cavernes témoignaient déjà, entre autres, de leur connaissance d'un monde vivant diversifié. Depuis lors, les naturalistes, paléontologues, systématiciens, puis écologues et généticiens n'ont cessé de faire état de la diversité du vivant, c'est-à-dire de la richesse des espèces vivantes et disparues, de la variabilité génétique au sein des populations d'une même espèce, de la diversité des fonctions écologiques qu'elles assument et des écosystèmes qu'elles constituent.

Ainsi, apparue il y a 3,8 milliards d'années dans les eaux de la planète Terre, sous forme de molécules puis de protocellules capables de s'autorépliquer, la vie n'a cessé de se diversifier tout en se transformant. Quand de nouvelles espèces naissaient, d'autres disparaissaient : comme les individus qui les constituent, les espèces sont mortelles, mais leur durée de vie se compte, en moyenne, en millions d'années.

Aujourd'hui, la Terre héberge plus d'une dizaine de millions d'espèces – les estimations varient entre 10 et 30 millions – mais seulement 1,7 million sont connues, c'est-à-dire décrites et nommées. Connues, c'est trop dire en effet : pour l'écrasante majorité d'entre elles, on ignore à peu près tout de leur biologie, de leurs caractéristiques fonctionnelles, de leur rôle dans l'écosystème planétaire, de leurs utilisations possibles par l'homme.

À la source de cette profusion d'espèces, on trouve une omniprésente variabilité génétique, la prodigieuse capacité de multiplication des êtres vivants et la mécanique implacable de la sélection naturelle. À l'analyse apparaît tout d'abord un ordre taxonomique, qui traduit l'organisation phylogénétique de la diversité du vivant ; ensuite, un ordre écologique exprime l'organisation fonctionnelle de cette diversité. Le premier résulte du processus de spéciation : les nouvelles espèces qui apparaissent procèdent d'espèces mères ; en d'autres termes, il existe des relations de parenté entre toutes les espèces (fig. 1). Quant à l'ordre écologique, il est issu de la dynamique des interactions qui s'exercent au sein de systèmes – les écosystèmes – constitués de populations naturelles et de leur environnement physique (biotope, climat) [fig. 2]. Par le jeu des interactions de compétition, prédation, parasitisme, mutualisme et sous l'effet de contraintes exercées par le cadre physico-chimique et climatique, les différentes espèces ajustent leurs niches écologiques, évoluent ou disparaissent localement. On imagine aisément qu'à l'échelle de l'évolution cette diversité écologique – diversité des espèces et diversité des fonctions écologiques (niches) – ait pu être canalisée et organisée du local au planétaire.

Biodiversité : exemple d'arbre phylogénétique

Dessin : Biodiversité : exemple d'arbre phylogénétique

Exemple d'arbre phylogénétique situant l'homme parmi les autres primates et soulignant les relations de parenté génétique (à gauche) entre celui-ci et ses cousins anthropoïdes et l'âge approximatif de divergence (à droite). 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Biodiversité : schéma d'un système écologique

Dessin : Biodiversité : schéma d'un système écologique

Exemple schématique d'un système écologique soulignant les principales interactions que développe la population étudiée (placée arbitrairement au centre) avec ses voisines dans l'écosystème. 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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La diversité du vivant est donc un fait bien établi. Il paraît souhaitable de réserver l'emploi du néologisme biodiversité – qui certes signifie littéralement la même chose – au concept qui s'est dessiné dans les coulisses de Rio et qui donne corps à la Convention sur la diversité biologique. Parler de la diversité du vivant dans ce cadre, c'est dire autre chose que ce qu'entend habituellement le systématicien, le généticien ou l'écologue dans son univers de spécialiste. C'est à la fois cela et davantage. Et c'est donc différent à deux titres.

Tout d'abord, notre attention est désormais attirée sur les interdépendances qui existent entre les trois composantes majeures de la diversité du vivant : la variabilité génétique, la diversité des espèces et la diversité fonctionnelle ou écologique, classiquement abordées séparément par des spécialistes portés à s'ignorer. Bref, c'est l'idée même de diversité qui prend de l'importance. Ensuite, et c'est la rupture conceptuelle la plus significative, nous sommes invités à sortir du seul champ des sciences de la nature : le concept de biodiversité n'appartient pas aux seuls biologistes. Il inscrit la diversité du vivant au creux des enjeux, préoccupations et conflits d'intérêts qui se sont fait jour à Rio et qui expliquent qu'une Convention internationale, signée par 188 pays et l'Union européenne, s'impose aujourd'hui aux gouvernements du monde entier (même à ce [...]

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Nécessité de la biodiversité, R. Barbault

Nécessité de la biodiversité, R. Barbault
Crédits : Encyclopædia Universalis France

interview

Biodiversité : exemple d'arbre phylogénétique

Biodiversité : exemple d'arbre phylogénétique
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Biodiversité : schéma d'un système écologique

Biodiversité : schéma d'un système écologique
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Biodiversité : services écologiques

Biodiversité : services écologiques
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Écrit par :

  • : professeur à l'université de Paris-VI-Pierre-et-Marie-Curie, directeur du département écologie et gestion de la biodiversité, Muséum national d'histoire naturelle, Paris

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Pour citer l’article

Robert BARBAULT, « BIODIVERSITÉ », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 25 septembre 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/biodiversite/