BIEN ÉCONOMIQUE

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La relation des biens économiques à l'utilité

Dans L'Économique de Xénophon (env. 380 av. J.-C.), Socrate définit les biens comme ce qui est utile pour l'homme soit directement, soit indirectement parce qu'il peut les vendre – les biens devant dans ce dernier cas nécessairement être possédés (notion de propriété). La distinction entre valeur d'usage (l'utilité subjective du bien pour une personne donnée) et valeur d'échange (socialisée dans l'échange et qui peut se mesurer par un prix) est donc posée au départ et toutes les apories de la référence à l'utilité sont déjà là : Un bien qui vous fait du mal (drogue) est-il un bien ? N'y a-t-il pas des moyens extrêmement utiles (un ami puissant, une bonne renommée, etc.) qui ne sont pas des biens tout en étant bien ? Quel est le rapport entre la valeur d'usage et la valeur d'échange – ce qui pose le problème du prix et du juste prix ?

Au xviiie et au xixe siècle, l'économie politique classique (Adam Smith, David Ricardo) règle ces problèmes en restreignant la notion de bien économique à ce qui est rare et produit par l'homme et en adoptant la théorie de la valeur travail pour déterminer la valeur d'échange des biens (leur prix) – la valeur d'usage n'étant plus qu'une condition nécessaire à l'existence d'une valeur d'échange. À la fin du xixe siècle, les économistes néo-classiques (Stanley Jevons, Karl Menger, Léon Walras, Alfred Marshall) effectuent un retour très partiel à la conception ancienne liant biens et utilité : ils relient la valeur d'échange non plus au travail, mais à l'utilité marginale des biens pour les consommateurs, tout à fait différente de la valeur d'usage qui renvoie à l'utilité totale des biens. Cette utilité est de plus détachée de tout jugement de valeur et de toute dimension sociale : elle est purement subjective et individuelle (les drogues – appréciées et demandées par leurs utilisateu [...]

David Ricardo

Photographie : David Ricardo

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David Ricardo (1772-1823). Économiste anglais, éminent représentant de l'école classique, auteur des Principes de l'économie politique et de l'impôt (1817). Son adhésion au principe de population de Robert Malthus et son analyse du salaire naturel (salaire de subsistance des travailleurs)... 

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William Stanley Jevons

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Portrait de l'économiste anglais William Stanley Jevons (1835-1882), l'un des artisans de la révolution marginaliste à l'origine de la théorie économique néo-classique 

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  • : maître de conférences de sciences économiques à l'université de Montpellier-I

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Pour citer l’article

Marc PÉNIN, « BIEN ÉCONOMIQUE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/bien-economique/