FONTENELLE BERNARD DE (1657-1757)

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Le départ d'une pensée critique

Bernard de Fontenelle naquit à Rouen d'une famille de robins. Ses oncles du côté maternel étaient Pierre et Thomas Corneille. En mai 1677, ce dernier, propriétaire de la revue Le Mercure galant, engageait son neveu à titre de collaborateur. La Bruyère avait raison de dire que cette revue était « au-dessous de zéro ». Les contributions du jeune rédacteur n'avaient guère l'envergure nécessaire pour élever le niveau du Mercure. Après Aspar (1680), pièce dont la représentation fut un échec, Fontenelle retourne dans sa ville natale ; en effet, à Rouen, son esprit se refaisait et s'approfondissait. De 1682 à 1687, il publia des œuvres qui devaient fonder sa gloire, et dont la fécondité se révéla tout au long du siècle suivant ; pour commencer, La République des philosophes, roman utopique dont le cadre seul paraît emprunté à l'anonyme Histoire des Sévarambes. Les héros de l'utopie de Fontenelle forment une démocratie radicale liée à un système électoral ingénieusement calculé. Ils sont matérialistes et athées. En vain, leur hôte européen leur vante les avantages de la religion chrétienne ; les expériences des autres peuples tombés dans le piège de la religion les détournent de jamais adorer une divinité quelconque. L'Européen, charmé de vivre dans cette société équitable et bien ordonnée, renie son Dieu tout en respectant les lois qui défendent une telle croyance. Seul Fontenelle osait écrire sur ce ton en plein règne de Louis XIV. Il ne s'agit guère d'une propagande athée, mais plutôt d'une conviction antireligieuse. Fontenelle acceptait l'idée de Bayle qu'une société d'athées pouvait parfaitement subsister.

En même temps, Bayle publia, dans sa revue les Nouvelles de la république des lettres, un article ironique de Fontenelle sur les disputes et la rivalité des religions mosaïque, catholique et calviniste – une belle preuve d'indépendance de jugement contemporaine de la pe [...]


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Écrit par :

  • : membre de l'Académie des sciences, professor of art history, Hunter College, New York

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Pour citer l’article

Werner KRAUSS, « FONTENELLE BERNARD DE - (1657-1757) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 21 janvier 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/bernard-de-fontenelle/