B.I.C.E.P. (Background Imaging of Cosmic Extragalactic Polarization)

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Le télescope B.I.C.E.P. (pour Background Imaging of Cosmic Extragalactic Polarization, soit Imagerie de polarisation du fond cosmique extragalactique) est un instrument dédié à l’étude du rayonnement primordial. Il est installé sur le continent Antarctique et utilisé par des équipes de physiciens du Caltech (l’Institut de technologie de Californie à Pasadena) et de l’université de Californie. Il fait partie des instruments de la station polaire Scott-Amundsen gérée par la National Science Foundation (N.S.F.) américaine à proximité immédiate du pôle Sud. L’atmosphère exceptionnellement froide et sèche de cet endroit est particulièrement adaptée aux observations astronomiques même si la rudesse climatique (la température moyenne mensuelle varie de — 28 0C à — 60 0C suivant les époques de l’année) y rend les séjours des scientifiques particulièrement éprouvants.

En opération depuis février 2006, B.I.C.E.P. est un télescope de type réfractif et de faible ouverture qui observe environ 3 p. 100 du ciel austral. Sa partie optique est maintenue à une température de 4 kelvins (environ — 269 0C) pour assurer une stabilité parfaite. Son principe de détection est l’utilisation de bolomètres, des appareils permettant de mesurer la puissance d’une onde électromagnétique grâce à la présence d’un matériau dont la résistance électrique dépend fortement de la température. L’élévation de température signe l’absorption d’une onde. Refroidis à 250 mK (millikelvins), des bolomètres sensibles à la polarisation des ondes de fréquence 100 ou 150 GHz (gigahertz) sont installés sur une monture qui tourne continûment afin de varier l’azimut et l’élévation de la portion de ciel observée, avec une résolution meilleure que 1 degré. Mesurer les caractéristiques de la polarisation du fond électromagnétique diffus cosmologique aux échelles angulaires moyennes est le but principal de cette expérience.

Dans une première phase, nommée B.I.C.E.P. 1, 49 paires de bolomètres ont été montés et une campagne de mesures menée entre 2006 et 2008 a permis de calibrer [...]

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Écrit par :

  • : directeur de recherche au CNRS, centre de physique théorique de l'École polytechnique, Palaiseau

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Bernard PIRE, « B.I.C.E.P. (Background Imaging of Cosmic Extragalactic Polarization) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 14 juin 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/background-imaging-of-cosmic-extragalactic-polarization/