AVIATIONHélicoptères

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Une apparition tardive, un développement rapide

Historique

L'hélice chinoise, jouet connu en Europe dès le Moyen Âge, fait remonter très loin dans le temps l'invention du rotor sustentateur. L'intérêt de son application à des machines volantes a été également perçu très tôt ; en témoignent les célèbres esquisses de Léonard de Vinci, les nombreux projets ou modèles volants apparus aux xviiie et xixe siècles et, en 1863, le Manifeste de l'autolocomotion aérienne de Nadar : « C'est l'hélice, la sainte hélice ! [...] qui va nous emporter dans l'air, comme la vrille entre dans le bois. »

Malheureusement, les premières tentatives de vol (les Français P. Cornu et L. Breguet en 1907) ne furent guère concluantes et la plupart des pionniers se tournèrent alors, Breguet le premier, vers l'avion, d'un abord moins difficile.

L'hélicoptère pose, en effet, de redoutables problèmes de puissance, de tenue mécanique, de pilotage, qui étaient hors de portée de la technique du temps.

De fait, le progrès fut lent jusqu'en 1936, malgré la persévérance des chercheurs : S. Petroczy et T. von Kármán en Autriche, H. Berliner et G. de Bothezat aux États-Unis, l'Espagnol R. P. de Pescara en France, C. d'Ascanio en Italie, E. Oemichen en France, M. Florine en Belgique, et bien d'autres...

Cependant, dès 1923, l'autogire, de conception mécanique plus simple, fut développé par l'Espagnol Juan de La Cierva, qui apporta des solutions très élégantes et fécondes au dessin des rotors.

La technique de l'hélicoptère s'affirma ensuite, avec les appareils de L. Breguet et R. Dorand (France, 1936), de H. Focke (Allemagne, 1938) et de I. Sikorsky (États-Unis, 1939). C'est ce dernier qui, en 1942, ouvrit l'ère industrielle, avec la production en série de son modèle R 4.

L'hélicoptère put, enfin, dans les années 1950, donner toute sa mesure grâce au turbomoteur, léger, puissant, facile à monter. Les conflits de Corée, d'Algérie, du Vietnam confirmèrent sa valeur militaire et suscitèrent le développement d'une forte industrie spécialisée. Dans les années 1970, les besoins de la recherche et de l'exploitation pétrolières sur terre et en mer ont été l'occasion d'adapter et de produire des appareils civils de moyen tonnage à forte charge utile et offrant une distance franchissable améliorée. Leur utilisation intensive pour des raisons de rentabilité a contraint les industriels à progresser dans le domaine de la maintenance et des coûts d'exploitation. Par ailleurs, ayant tiré les leçons des conflits du début des années 1990 (guerre du Golfe), les constructeurs ont mis au point des hélicoptères de combat spécialisés pour la lutte antichar et le support des troupes au sol, de jour comme de nuit. Ces appareils ont été mis à l'épreuve dans les combats en Irak où ils ont joué un rôle primordial.

Hélicoptères

Photographie : Hélicoptères

Un groupe d'hélicoptères américains en opération pendant la guerre du Vietnam, en 1968. 

Crédits : Terry Fincher/ Getty Images

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La production annuelle mondiale d'hélicoptères se situe aux alentours de 2 000 unités. Les appareils les plus courants sont monomoteurs et ont une masse comprise entre 1,5 et 2 tonnes pour quatre ou cinq occupants. La classe des 10 tonnes est également bien représentée, elle couvre le besoin de transport civil ou militaire d'une vingtaine de passagers. L'appareil le plus lourd, de conception russe, le M.I. 26 T, atteint 50 tonnes. Les appareils très légers à moteur à piston ne sont pas à négliger : leur production s'élève à plusieurs centaines par an.

Les principaux constructeurs sont par ordre d'importance : Eurocopter (France, Allemagne, Espagne), Agusta-Westland (Italie, Grande-Bretagne), Sikorsky (États-Unis), Boeing (États-Unis) et Bell (États-Unis). Les effectifs de ces entreprises sont compris entre 10 000 personnes pour Eurocopter et 5 000 pour Bell. Des pays ayant acquis des licences de fabrication, comme l'Inde le Japon et la Chine, ont entrepris à leur tour de développer de nouveaux appareils, seuls ou en coopération avec les pays auprès desquels ils avaient acquis des licences.

Hélicoptère EH-101 Merlin

Photographie : Hélicoptère EH-101 Merlin

Hélicoptère militaire lourd Agusta Wesland EH-101 Merlin. Cet appareil, d'une masse totale de 14,6 t, est équipé de trois turbomoteurs RTM 322 de 1 688 kW chacun. Il est construit en deux versions: une version navale destinée à la lutte contre les sous-marins et les navires de surface,... 

Crédits : AgustaWestland

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Utilisation

Toutes les armes demandent couramment à l'hélicoptère transports, liaisons, évacuations sanitaires, sauvetages.

Hélicoptère Eurocopter Tigre

Photographie : Hélicoptère Eurocopter Tigre

Hélicoptère de combat Eurocopter Tigre. Cet appareil est équipé de deux turbomoteurs MTR 390 de 958 kW chacun. Développé initialement pour les besoins de l'Allemagne et de la France, cet appareil de la classe de 6 t existe en deux versions: une version appui protection avec une tourelle... 

Crédits : Eurocopter

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En outre, son plus gros utilisateur, l'armée de terre, en a fait un élément important de sa manœuvre sur le champ de bataille : poste de commandement volant, déplacements rapides de matériels et de combattants, attaques de chars et autres objectifs au sol. Ces derniers rôles échoient à des appareils spécialisés, systèmes d'armes élaborés, dont certains peuvent opérer de nuit. Les équipages ont à leur disposition des senseurs optroniques qui leur p [...]

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Médias

Hélicoptères

Hélicoptères
Crédits : Terry Fincher/ Getty Images

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Hélicoptère EH-101 Merlin

Hélicoptère EH-101 Merlin
Crédits : AgustaWestland

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Hélicoptère Eurocopter Tigre

Hélicoptère Eurocopter Tigre
Crédits : Eurocopter

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Hélicoptère Super Stallion

Hélicoptère Super Stallion
Crédits : Ross Harrison Koty/ Getty Images

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Écrit par :

  • : ingénieur général de l'armement, ancien directeur de la division hélicoptères de la société Aérospatiale
  • : ingénieur de l'École centrale de Lyon, docteur-ingénieur, chargé de cours à l'École nationale supérieure d'ingénieurs de construction aéronautique

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Pour citer l’article

Louis François LEGRAND, Pierre ROUGIER, « AVIATION - Hélicoptères », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 04 décembre 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/aviation-helicopteres/