FRESNEL AUGUSTIN (1788-1827)

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Un ingénieur passionné de recherche

Né à Chambrais, aujourd'hui Broglie, en Normandie, Augustin Fresnel, après des études à l'École centrale de Caen, entre en 1804 à l'École polytechnique (un an après François Arago, un an avant Augustin Cauchy). Confié à M. Hassenfratz, l'enseignement de la physique que Fresnel y reçoit n'a malheureusement ni l'ampleur ni la qualité de celui qui est donné en mathématiques, en particulier par Sylvestre Lacroix, Gaspard Monge et Denis Poisson.

En 1806, il est affecté au corps des Ponts et Chaussées ; il occupe successivement plusieurs postes (en Vendée, à Nyons dans la Drôme), où, en dépit de la solitude intellectuelle dans laquelle il vit, Fresnel entreprend des travaux scientifiques, notamment en optique. Contraint, pendant les Cent-Jours, à résider dans la propriété familiale de Mathieu, en Normandie – Fresnel s'était joint à une petite armée qui devait s'opposer au retour de Napoléon – il est ensuite réintégré dans le corps des Ponts et Chaussées, et, dès 1818, définitivement affecté à Paris. En 1819, il reçoit le prix décerné par l'Académie des sciences pour un mémoire sur la diffraction qu'il venait de déposer ; la même année, il entre dans le Service des phares.

Sans renoncer à ses activités professionnelles, toujours soutenu par l'amitié d'Arago, Fresnel, devenu membre, en 1823, de l'Académie des sciences, poursuit, jusqu'à sa mort, à Paris, à l'âge de trente-neuf ans, de très nombreuses recherches dans plusieurs domaines de l'optique.

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Écrit par :

  • : agrégé de l'Université, maître assistant à l'université de Montpellier-III-Paul-Valéry (logique, histoire et philosophie des sciences)

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Pour citer l’article

André CHAPPERT, « FRESNEL AUGUSTIN - (1788-1827) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 12 août 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/augustin-fresnel/