COMTE AUGUSTE (1798-1857)

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La « mission » d'Auguste Comte

Le grand prêtre de l'humanité s'est cru chargé d'une mission providentielle : aussi a-t-il voulu ne rien nous laisser ignorer de sa vie. Cela, qui n'est peut-être pas tout à fait en accord avec certains principes de la nouvelle religion – par exemple : « Non seulement l'humanité ne se compose que des existences susceptibles d'assimilation mais elle n'admet de chacune d'elles que la partie incorporable en oubliant tout écart individuel » (Système de politique positive, t. II, p. 62) –, confère à sa biographie un intérêt indiscutable.

L'enfance

Auguste Comte naît le 19 janvier 1798 dans une famille monarchiste et catholique. Son père, fondé de pouvoir à la recette municipale, consciencieux et terne, n'aura guère d'action sur lui. D'un frère, tôt expatrié et disparu, d'une sœur insignifiante, il ne dira presque rien. En revanche, il devait vénérer sa mère, Rosalie Boyer, le premier en date de ses « anges gardiens ».

Son enfance fut surtout remarquable par les excellentes études qu'il fit au lycée de Montpellier, sa ville natale. Il fut admis, dès l'âge de seize ans, premier sur la liste du Midi, à l'École polytechnique. C'est durant sa scolarité secondaire qu'il perdit la foi, dès lors jugée incompatible avec la science. Il s'éloigna en même temps des idées royalistes sans se rallier à Napoléon. Il se rapprocha pour un peu de temps des idées révolutionnaires...

En avril 1816, l'École polytechnique fut fermée pour cause de jacobinisme. Comte rentra à Montpellier où il suivit quelques cours de la faculté de médecine. De retour à Paris, il se fit répétiteur de mathématiques.

Le secrétaire de Saint-Simon

En août 1817, Comte devient le secrétaire de Saint-Simon. Une période de maturation féconde commence, marquée par les plus anciennes lettres à Valat et par de nombreux opuscules dont la plupart paraîtront dans les publications du maître de l'industrialisme. Un conflit d'auteurs brouillera les deux hommes à l'automne de 1824. Ces opuscules seront republiés à la fin du tome IV [...]

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Pour citer l’article

Bernard GUILLEMAIN, « COMTE AUGUSTE - (1798-1857) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 18 septembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/auguste-comte/