ATTITUDE

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Le concept d'attitude

Selon G. W. Allport, le concept d'attitude dérive de deux sources principales. La première de ces sources est la psychologie expérimentale, qui a montré l'impossibilité d'expliquer les réactions d'un sujet à une stimulation sans tenir compte de ses dispositions mentales ou attitudes. Mais le concept d'attitude ne se serait sans doute pas imposé dans les milieux de la psychologie expérimentale, fortement imprégnés de behaviorisme, notamment aux États-Unis, sans l'influence de la psychanalyse. Un des points centraux de la psychanalyse est en effet la distinction entre manifeste et latent, conscient et inconscient.

La notion d'attitude est donc apparue sous la forme d'une notion perçue sans doute comme indispensable, mais vague. Restait à la définir. Les psychologues, puis les psychologues sociaux et les sociologues se sont efforcés pendant plusieurs décennies d'aboutir à une définition satisfaisante.

Premières définitions

Pour Thomas et Znaniecki, une attitude est toujours orientée vers un objet. Elle permet de prédire les comportements réels et potentiels d'un individu devant une stimulation sociale. Comme les objets sociaux par rapport auxquels les individus sont appelés à se situer sont des valeurs collectives, l'attitude est définie par ces auteurs comme « un état d'esprit de l'individu envers une valeur ». Cette idée d'une liaison nécessaire entre attitude et valeur est reprise par Park. Mais ce dernier précise la définition en y ajoutant un certain nombre de propriétés : une attitude varie en intensité ; elle est fondée sur une expérience. La première propriété indique donc qu'une attitude est susceptible de degrés. La seconde est introduite essentiellement pour distinguer la notion d'attitude de celle d'instinct social.

En 1935, G. W. Allport donne la définition suivante : « Une attitude est un état mental et nerveux de préparation (a mental and neural state of readiness), organisé à partir de l'expérience, exerçant une influence directive ou dynamique sur les réponses de l'individu à tous les objets ou situations auxquels il est confronté. » On retrouve dans cette définition l'idée qu'il est impossible d'expliquer un comportement quelconque sans recourir à la notion d'attitude, que les attitudes ne font cependant que guider le comportement et qu'elles ont leur origine dans l'expérience. En outre, en liant objets et situations, Allport souligne que les attitudes sont indispensables pour expliquer aussi bien les comportements du type de ceux qu'envisage la psychologie expérimentale que les comportements sociaux.

On voit apparaître dans ces définitions, d'une part, le désir de définir les attitudes par ce qu'on peut appeler leur contenu ou leur nature (un état mental et nerveux), d'autre part, celui de distinguer les attitudes de notions avec lesquelles elles pourraient être confondues, comme celle d'instinct. L'idée, sur laquelle insistent à la fois Park et Allport, que l'attitude est enracinée dans l'expérience vise surtout à la distinguer de la notion d'instinct.

Ces définitions prêtent le flanc à la critique. En effet, la notion d'état mental et nerveux est imprécise. Pour la préciser, il serait nécessaire de connaître le support physiologique et psychologique des attitudes. Ces définitions sont donc très rudimentaires dans leur énoncé des propriétés intrinsèques de la notion d'attitude.

En ce qui concerne les propriétés grâce auxquelles on peut distinguer la notion d'attitude des notions voisines, elles sont également imparfaitement définies, car si elles permettent de distinguer la notion d'attitude de celle d'instinct, elles ne permettent guère de la distinguer d'autres notions comme celles de disposition, d'attente, de trait de caractère, de besoin, d'opinion, etc.

Définitions opérationnelles

La définition de G. W. Allport est déterminée en d'autres termes par un certain contexte scientifique : il s'agit pour lui de donner à la notion d'attitude sa place dans l'arsenal des concepts psychologiques prévalents à l'époque où il écrit. Plus tard, lorsque la psychologie sociale prend une autonomie plus grande par rapport à l'appareil conceptuel de la psychologie expérimentale, lorsque les recherches sur les attitudes se sont plus largement développées, le contexte scientifique se modifie et, avec lui, les définitions de la notion d'attitude. Ainsi, Adams et Heider insiste [...]

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  • : membre de l'Académie des sciences morales et politiques, professeur à l'université de Paris-IV-Sorbonne

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Pour citer l’article

Raymond BOUDON, « ATTITUDE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 19 mai 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/attitude/