A.L.M.A. (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array)

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Le Llano de Chajnantor et le site d'A.L.M.A.

Le Llano de Chajnantor et le site d'A.L.M.A.
Crédits : C. Padilla/ NRAO/ NAOJ/ ESO/ ALMA

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A.L.M.A.

A.L.M.A.
Crédits : NRAO/ AUI/ NSF/ HST/ NASA/ ALMA

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A.L.M.A. et la Voie lactée

A.L.M.A. et la Voie lactée
Crédits : C. Padilla/ NRAO/ NAOJ/ ESO/ ALMA

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L'étoile brillante Fomalhaut (alpha Poisson austral)

L'étoile brillante Fomalhaut (alpha Poisson austral)
Crédits : NRAO/ NAOJ/ ESO/ ALMA

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Le 13 mars 2013, au cœur du désert d'Atacama, le radiotélescope A.L.M.A. (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) a été inauguré, en présence de Sebastián Piñera, président de la République du Chili, et des représentants des trois grandes organisations astronomiques – issues d'Europe, d'Amérique du Nord et du Japon – qui ont conduit conjointement le projet. L'instrument, situé à 5 100 mètres d'altitude dans les Andes chiliennes, non loin des frontières argentine et bolivienne, au pied du volcan Cerro Chajnantor (5 640 m), est un interféromètre qui combine 66 télescopes, encore appelés antennes, dispersés sur un plateau d'environ 16 kilomètres de diamètre, le Llano de Chajnantor.

Le Llano de Chajnantor et le site d'A.L.M.A.

Le Llano de Chajnantor et le site d'A.L.M.A.

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Le Llano de Chajnantor à 5 100 mètres d'altitude, avec la moitié des 66 antennes d'A.L.M.A. (l'ensemble a été complété à la fin de 2013). Au fond, le volcan Licancabur culmine à 5 920 mètres. 

Crédits : C. Padilla/ NRAO/ NAOJ/ ESO/ ALMA

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Ces télescopes, grandes paraboles métalliques orientables, recueillent le rayonnement des objets célestes dans un domaine de longueurs d'onde comprises entre 320 micromètres et 3,6 millimètres, formant une transition entre le rayonnement infrarouge lointain et les ondes radio. L'information détectée par chacun des 66 télescopes – ou par une fraction d'entre eux –, pointant le même objet, est transmise par fibre optique à un dispositif électronique central, où elle est analysée. L'image de l'objet observé est alors synthétisée. S'agissant de la résolution angulaire, c'est-à-dire de la capacité à distinguer des détails dans l'image, l'instrument est équivalent à un télescope de taille kilométrique. En raison des dures conditions de vie en altitude, le personnel présent sur le site d'observation est réduit, et l'instrument est commandé depuis une station intermédiaire située à 2 900 mètres, au-dessus de la ville de San Pedro de Atacama.

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Écrit par :

  • : professeur émérite de l'université de Paris-VII-Denis-Diderot, membre de l'Académie des sciences

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Pour citer l’article

Pierre LÉNA, « A.L.M.A. (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le . URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/atacama-large-millimeter-submillimeter-array/