PALÉOCHRÉTIEN ART

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La naissance de l'art chrétien

En collationnant témoignages littéraires et archéologiques, on peut situer les premières manifestations explicites du christianisme dans l'art vers le milieu du iiie siècle. Quelques textes pourraient faire croire qu'il y eut beaucoup plus tôt des images chrétiennes, mais il s'agit vraisemblablement de représentations traditionnelles interprétées chrétiennement (ainsi les poissons, les pêcheurs et les ancres des sceaux sigillaires que mentionne Clément d'Alexandrie, ou le criophore – berger portant une brebis – ornant des gobelets cité par Tertullien). C'est sans doute la conjonction de plusieurs facteurs qui explique que se soit effectivement développé un art chrétien, mais ce relativement tard. Certains sont clairement explicités par les auteurs chrétiens dans leurs réflexions sur la pratique des images, tandis que d'autres doivent être supposés à partir des données historiques connues : tradition de l'interdit biblique, situation d'immersion des chrétiens dans un monde qui aimait les représentations figurées, progrès de la christianisation – avec ce que ces progrès impliquent à la fois de singularité fermement défendue et d'acculturation –, l'évolution, enfin, des conditions de vie politiques et, de fait, matérielles faites aux chrétiens, etc.

La question de l'image

Issu du judaïsme, qui a toujours strictement respecté l'interdiction vétérotestamentaire de faire des images de Dieu (parmi d'autres expressions, Dt 5, 8, et Lev. 26, 1) et ne commença sans doute que vers le milieu du iiie siècle à illustrer l'histoire sainte, le christianisme a certainement hérité de sa réticence de principe à l'égard des représentations figurées : ainsi Clément d'Alexandrie rappelle-t-il au début du iiie siècle qu'il est interdit aux chrétiens « de produire des œuvres trompeuses, car Moïse a dit : „Tu ne feras pas d'images“... » (Coh. ad gentes, 4, 62, 2). D'autre part, il apparaît aussi clairement que, en des temps où [...]

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Cubiculum de la Velatio, catacombe de Priscille

Cubiculum de la Velatio, catacombe de Priscille
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Mosaïques de Ravenne

Mosaïques de Ravenne
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Justinien et l'archevêque Maximien

Justinien et l'archevêque Maximien
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Fragment de peigne en os

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François BARATTE, Françoise MONFRIN, Jean-Pierre SODINI, « PALÉOCHRÉTIEN ART », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 17 juin 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/art-paleochretien/