ARMESArmes lourdes

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Les armes nucléaires

À masse égale réagissante, la fission de l'uranium 235 ou du plutonium 239 est dix-huit millions de fois plus énergétique que celle d'un explosif courant, comme le T.N.T. (trinitrotoluène). Mais la rapidité de l'explosion met si vite la charge fissile en configuration non critique que le rendement n'est que de un à quelques dixièmes : le rapport tombe à quelque deux à six millions selon le perfectionnement de l'arme. De plus, la combinaison masse-géométrie initiale doit être sous-critique (y compris en cas d'accident), ce qui limite l'énergie pouvant être tirée de la fission.

La fusion d'atomes légers peut produire une énergie théoriquement illimitée, mais elle doit être « allumée » par un dispositif à fission. Toujours à masse égale réagissante, la fusion deutérium-tritium est trois fois plus énergétique que la fission d'éléments lourds.

La théorie de la fission est simple (elle était connue dès 1939), au point que tout ingénieur en génie atomique (centrales) peut calculer la masse critique de l'uranium 235 ou du plutonium 239, en configuration géométrique simple, avec une très bonne approximation. Le passage à la pratique pose pourtant des problèmes très ardus, et le mythe médiatique du terroriste isolé qui, s'étant procuré – comment ? – l'uranium 235 ou le plutonium 239, fabrique sa bombe sur le coin d'un évier, est parfaitement ridicule. Pourtant, le risque existe bien que des nations peu industrialisées puissent se procurer les matières et les moyens techniques et acheter les services de personnels compétents pour la réalisation d'armes déjà plus évoluées que celles de 1945. Une enquête des Nations unies, en 1991, a montré en effet qu'avec un P.N.B. inférieur au vingtième de celui de la France, pour une population du tiers, l'Irak en était arrivé à un an environ de la réalisation d'armes nucléaires. C'est le danger de prolifération, car, même si un traité a été signé, il ne vaut que par la bonne foi des signataires.

On a pris l'habitude de comparer l'énergie d [...]


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Mortier géant

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Première guerre mondiale

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  • : ingénieur à l'École polytechnique, à l'École supérieure de gestion et à l'Institut national des sciences et techniques nucléaires (I.N.S.T.N.), général en deuxième section

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Pour citer l’article

Alain BRU, « ARMES - Armes lourdes », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/armes-armes-lourdes/