ARMESArmes lourdes

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Les machines de siège

Dès la plus haute antiquité, les armes individuelles furent doublées, dans certaines régions, de matériels lourds : les engins de siège. Les Assyriens, par exemple, confrontés à des fortifications de briques, mirent en œuvre le bélier lourd, oscillant sous bâti, pour l'attaque des portes, et celui à longue pointe métallique, ainsi que l'énorme marteau brise-muraille, pour celle des remparts. La tour mobile permit la prise à partie, à même hauteur, des défenseurs du chemin de ronde et leur assaut direct au moyen de pont-levis. Le mantelet protégeait le mineur sapant la muraille.

Premières catapultes

Contre des remparts de pierre élevés sur des éminences rocheuses, les Grecs de la même époque devaient se limiter au bélier contre les portes et aux échelles d'escalade. Mais, à partir du ive siècle avant notre ère, ils inventèrent les premières machines de jet : d'abord celles qui, utilisant la flexion, donnaient des engins analogues à de gigantesques arcs sur bâtis ; ensuite, celles qui faisaient appel à la force de torsion d'écheveaux de « nerfs » d'animaux, de cordages, voire de cheveux. Cette artillerie, dite névrobalistique, lançait d'énormes flèches ou des boulets de pierre pouvant atteindre 3 « talents-poids » – 87 kg –, fracassant les merlons entre les créneaux des tours et des murailles.

Les textes que nous détenons ne permettent pas toujours de savoir – sauf par un nom par lui-même explicatif, comme le lithobolos – si tel type d'engin était aménagé pour le tir de flèches ou, grâce à une « poche », pour celui de boulets. Le mot catapulte, du grec katapeltès, signifie « renverseur » ou « perceur » de bouclier. Les portées pouvaient atteindre 150 à 220 m en tir tendu et 400 m en tir courbe.

Les gros engins furent toujours construits sur place. Mais, dès l'époque de César, les Romains utilisèrent des lanceurs légers – montés souvent sur chariot – pour le combat en rase campagne. Sous l'Empire, la légion reçut une dotation réglementaire de dix catapultes et soixante-quatre scorpions mobiles, de campa [...]


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Première guerre mondiale

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Écrit par :

  • : ingénieur à l'École polytechnique, à l'École supérieure de gestion et à l'Institut national des sciences et techniques nucléaires (I.N.S.T.N.), général en deuxième section

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Pour citer l’article

Alain BRU, « ARMES - Armes lourdes », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 mai 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/armes-armes-lourdes/