ARGENT, métal

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État naturel

L'argent est disséminé sur toute la surface de la Terre. C'est cependant un métal très rare qui ne vient qu'au 63e rang dans l'ordre d'abondance des éléments de l'écorce terrestre. Il existe aussi dans l'eau de mer à une concentration correspondant sensiblement à la solubilité du chlorure (10-5g/l), et on l'a signalé dans les pierres météoriques.

Les principales espèces minéralogiques considérées comme minerais possibles d'argent se répartissent en trois groupes :

– L'argent natif, très rarement en quantité notable, ne constitue pas une source importante de métal. Le gisement le plus important se trouve dans la région de Kongsberg, en Norvège. L'argent natif est le plus souvent allié à d'autres métaux, notamment l'or (électrum), le mercure et surtout l'antimoine (dyserasite, qui contient environ 75 p. 100 d'argent).

Argent natif

Photographie : Argent natif

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L'argent natif se présente à l'état naturel sous forme de filaments recourbés et ductiles, comme cet échantillon provenant d'une mine du district de Freiberg dans la Saxe (Allemagne). 

Crédits : fabreminerals.com

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– Les minerais sulfurés, séléniés et tellurés sont des minerais de profondeur et constituent la source la plus importante d'argent. Le principal est l'argentite, Ag2S (Chili, Pérou, Nevada, Mexique). Le plus souvent, le sulfure d'argent est associé en petites quantités aux sulfures de plomb, d'antimoine (stéphanite, pyrargyrite), d'arsenic (proustite), de cuivre (polybasite). Ces minerais se trouvent principalement en Amérique du Nord.

– Les minerais halogénés se rencontrent surtout dans les affleurements. Le plus important est le chlorure (cérargyrite), que l'on trouve au Mexique et au Pérou.

Ces espèces chimiques sont mélangées à de grandes quantités de divers minéraux, et la récupération de l'argent comme sous-produit d'autres métallurgies dépasse maintenant la production du métal à partir de ses minerais propres. La galène est presque toujours argentifère. Le minerai devient exploitable à partir de 500 grammes d'argent à la tonne. On le rencontre aussi dans les pyrites et les blendes.

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Argent natif

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Traitement des minerais d'argent

Traitement des minerais d'argent
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Stéréochimie de l'ion Ag+

Stéréochimie de l'ion Ag+
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Rayon ionique apparent dans les halogénures

Rayon ionique apparent dans les halogénures
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Écrit par :

  • : professeur à l'université de Paris-VI-Pierre-et-Marie-Curie et à l'École nationale supérieure de chimie de Paris

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Pour citer l’article

Robert COLLONGUES, « ARGENT, métal », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 29 juillet 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/argent-metal/