ANTIQUITÉLe droit antique

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Le droit hébraïque

Notre connaissance du droit hébraïque repose, sauf pour les derniers siècles avant l'ère chrétienne, presque uniquement sur la Bible. Le caractère composite de l'œuvre, l'incertitude qui subsiste sur la date des textes qui nous la font connaître rendent son utilisation délicate pour l'historien du droit. Il s'agit cependant d'une source de haute importance où les documents législatifs tiennent une place considérable (Décalogue transmis par l'Exode, xx, 2-17, et le Deutéronome, v, 6-21 ; « Code de l'Alliance », Ex., xx, 22 à xxiii, 33 ; « Seconde loi », Deut., xiii-xxvi ; Lév.).

Structure sociale

Le livre de la Genèse décrit une société patriarcale qui pratique la polygamie. Le passage de cette société à celle de l'époque de la royauté, à partir de la fin du xie siècle, est mal connu. Mais notre information est meilleure et plus sûre pour cette période de royauté. La société est alors composée en majorité d'hommes libres, fonctionnaires, scribes, artisans, propriétaires fonciers. Une partie de la population vit dans des villes, nombreuses mais petites (à l'exception de Jérusalem et de Samarie), mais l'élément rural est important. Le commerce, actif dans un pays de passage entre les côtes méditerranéennes et l'Arabie, la Babylonie ou la Perse, est pour partie monopole royal, lorsqu'il s'agit du grand commerce lointain, pour partie laissé aux étrangers – qui sont nombreux – lorsqu'il s'agit du commerce local. Sages et rabbins se montrent peu favorables à cette activité économique.

Les esclaves sont relativement peu nombreux. La plupart sont des étrangers, prisonniers de guerre ou acquis sur des marchés. L'Israélite peut être réduit en servitude soit à la suite de certaines infractions, soit parce qu'il s'agit d'un débiteur insolvable. Cette servitude est temporaire. Elle ne peut dépasser six années (Ex., xxi, 2-6 ; Deut., xv, 1-18). Après l'Exil, le Lévitique (xxv, 39-46) cherchera encore à atténuer la rigueur du sort fait au d [...]

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Écrit par :

  • : professeur à la faculté de droit et des sciences économiques de Paris, directeur d'études à l'École pratique des hautes études

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Pour citer l’article

Jean GAUDEMET, « ANTIQUITÉ - Le droit antique », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 mai 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/antiquite-le-droit-antique/