ANIMAL

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Une définition s'appuyant sur les progrès en biologie

Les progrès accomplis en physiologie, en cytologie et en embryologie durant les xixe et xxe siècles ont permis de considérablement affiner la définition de l'animal. La notion de plans d'organisation anatomique, apparue avec Georges Cuvier et développée par Étienne Geoffroy Saint-Hilaire, est également le propre des animaux : il s'agit de la répartition des différents organes par rapport aux axes de polarités (gauche/droit, haut/bas). Ces plans sont déterminés depuis la naissance (à l'exception des animaux à métamorphose) et permettent de définir les différents embranchements du règne animal. Les scientifiques ont déterminé aussi certaines des particularités des cellules qui sont fines et souples chez les animaux, tandis qu'elles sont rigides chez les plantes. La croissance, enfin, se fait de façon interne chez les animaux alors qu'elle est externe chez les plantes, comme par couches successives.

Surtout, en explorant les conséquences biologiques de l'hétérotrophie, on peut aboutir à une définition précise de la structuration organique des animaux. Contrairement aux plantes qui fabriquent elles-mêmes leur nourriture à partir de matières inorganiques, les animaux sont entièrement dépendants de la consommation d'autres organismes vivants, une relation que sir Peter Chalmers Mitchell définit comme une variété de parasitisme. De fait, on peut considérer que de nombreux traits spécifiques aux animaux constituent une adaptation à l'hétérotrophie : l'anatomie animale s'organise autour et en fonction d'un organe central, baptisé cavité alimentaire ou système digestif, destiné à recevoir et à assimiler la nourriture, une caractéristique que possèdent même les animaux les plus élémentaires ; la consommation d'autres êtres vivants conduit aussi à un métabolisme spécifique produisant de l'urée, un processus présent uniquement chez les animaux ; enfin, le développement des orga [...]

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Écrit par :

  • : docteur en sciences de l'environnement, historienne des sciences et de l'environnement, chercheuse associée au laboratoire SPHERE, CNRS, UMR 7219, université de Paris-VII-Denis-Diderot

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Pour citer l’article

Valérie CHANSIGAUD, « ANIMAL », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 21 octobre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/animal/