AMÉRINDIENSAmérique centrale

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Les hommes, la terre

Le critère linguistique et culturel

Le critère physique n'est pas déterminant : il y a peu d'Indiens « purs ». Le critère linguistique et culturel est plus satisfaisant. On peut adopter la définition du docteur Alphonso Caso, archéologue et anthropologue mexicain : « ... La chose importante n'est pas de définir l'individu comme indien ou non indien. Est indigène une communauté dans laquelle prédominent les éléments somatiques non européens, qui parle de préférence une langue indigène, qui possède dans sa culture matérielle et spirituelle des éléments indigènes en forte proportion et qui, enfin, possède un sens social de communauté isolée au milieu des autres communautés qui l'entourent, qui par cela même se distingue des villages de Blancs ou de métis ».

Dans les recensements officiels, l'appartenance à tel ou tel groupe indigène est déterminée soit par la langue, ce qui conduit à une estimation basse des populations, soit par l'auto-identification individuelle à un groupe indien, sans nécessairement en parler la langue. À l'époque précolombienne, 125 langues étaient parlées au Mexique. Aujourd'hui, plusieurs d'entre elles ont disparu et leur nombre va en diminuant. Cependant, le tableau linguistique actuel correspond dans ses grandes lignes à celui de l'époque précolombienne. On compte au Mexique 62 langues ; le total des Mexicains parlant une langue indigène était, selon le recensement effectué en 2000, de 6 044 000 (individus âgés de plus de cinq ans) pour une population de 97 483 000 habitants. 1 002 236 d'entre eux ne parlaient que la langue autochtone, les autres, soit 83 p. 100, parlant leur langue et la langue nationale, l'espagnol. Certaines de ces langues montrent une vitalité remarquable : le nahuatl est parlé par 1 448 000 individus : le maya par 800 000, le zapotèque par plus de 552 000, le mixtèque par 444 000 et l'otomi par 291 000.

En Amérique centrale, le Guatemala es [...]

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Pour citer l’article

Georgette SOUSTELLE, « AMÉRINDIENS - Amérique centrale », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 janvier 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/amerindiens-amerique-centrale/