AMBRE

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Ambre

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Crédits : Istituto Geografico De Agostini

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Insecte prisonnier de l'ambre

Insecte prisonnier de l'ambre
Crédits : Istituto Geografico De Agostini

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La légende de l'ambre

Dès l'époque néolithique, les hommes ont recherché les objets naturels dont l'aspect bizarre ou attrayant avait attiré leur attention. Il s'agissait bien souvent de substances minérales plus ou moins précieuses, et le développement des premières routes commerciales n'est pas sans rapport avec cette quête.

Parmi les gemmes convoitées, l'ambre occupait autrefois une place particulière : alors qu'il fallait arracher à la terre la plupart des pierres précieuses, l'ambre s'offrait à l'homme comme un don de la mer qu'il suffisait de ramasser après chaque tempête. Dans la première moitié du IIIe millénaire, la découverte de nombreux vestiges l'atteste, son trafic est très intense le long des grandes routes commerciales qui unissent le nord de l'Europe et le bassin méditerranéen, et qui seront plus tard celles du bronze.

Que faut-il voir dans ce goût pour l'ambre ? Le même sentiment complexe – où il serait vain de vouloir faire la part exacte de l'attrait esthétique, du pouvoir de magie ou de guérison – que celui qu'attribuent les ethnologues aux hommes de la préhistoire pour les pierres précieuses et, plus généralement, pour les singularités d'origine minérale ou végétale. Les inclusions d'insectes ou de débris végétaux ont dû ajouter au charme de l'ambre par le mystère de leur présence. Cette séduction n'a d'ailleurs pas touché seulement des sensibilités « primitives » ; Kant gardait précieusement à Könisberg un fragment d'ambre qui contenait un insecte.

Insecte prisonnier de l'ambre

Insecte prisonnier de l'ambre

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Il y a des millions d'années, de la résine coulant d'arbres blessés a englué insectes, petits reptiles, amphibiens, plumes d'oiseaux ou débris de végétaux. Prises sur le vif, certaines espèces dévoilent des comportements prédateurs ou reproducteurs que les fossiles seuls ne pourraient... 

Crédits : Istituto Geografico De Agostini

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Substance venue des lointains pays du Nord, pierre née de l'eau, et qui emprisonne la vie, à tout cela s'ajoutaient des propriétés déconcertantes : une « pierre » qui brûle, qui attire après frottement les corps légers, qui faisaient de l'ambre une matière ambiguë ; et il n'est besoin pour s'en rendre compte que de citer quelques-uns des multiples noms qu'on lui donnait : « électron » chez les Grecs ; « Bernstein » (qui brûle) dans les pays germaniques ; « anbar », mot arabe qui désigne le cachalot et qui montre la confusion faite entre l'ambre gris, concrétion pa [...]


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Pour citer l’article

Christine FLON, « AMBRE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 04 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/ambre/