WHITEHEAD ALFRED NORTH (1861-1947)

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Le philosophe

La négation de la bifurcation cartésienne

Né à Ramsgate (Kent), Alfred North Whitehead se forma à Cambridge, où il devint fellow de Trinity College, puis fut professeur de physique mathématique à l'université de Londres, collaborant alors avec Russell pour la rédaction des Principia mathematica (1910-1913) et publiant lui-même, en 1920, The Concept of Nature. À Cambridge, il avait fait paraître A Treatise on Universal Algebra (1898), ouvrage dans lequel son tempérament philosophique se manifesta d'emblée par l'affirmation de l'autonomie de la raison par rapport à ses expressions et symbolismes opérationnels. Whitehead quitta l'Angleterre en 1924 pour aller enseigner la philosophie à l'université Harvard, aux États-Unis, où il poursuivit ses recherches de logique mathématique et l'élaboration de ses théories sur la relativité. Il mourut à Cambridge (Mass.).

Dans une belle page, Whitehead, se souvenant des visites qu'il fit à Florence aux tombeaux des Médicis, montre comment le Jour, la Nuit, l'Aurore, le Crépuscule sont à la fois quelque chose de temporel et d'éternel. En le voyant évoquer aussi le passage où Dante dit que Aristote et saint Thomas lui ont appris comment l'homme s'éternise, on saisit là les arrière-plans les plus profonds de sa pensée. Il faudrait ensuite reprendre tous les grands problèmes philosophiques et voir quels rôles ont la contingence, la nécessité, la liberté dans la théorie de Whitehead. Comme Edmund Husserl, il a cru à un domaine des essences. Ses essences sont vues par Dieu et, s'ordonnant sur ce point à la pensée de Leibniz, il voit en Dieu celui qui choisit ce monde-ci avec toutes les essences qu'il implique. La « nature conséquente » de Dieu a une influence sur la « nature primordiale » de Dieu. Le [...]

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Écrit par :

  • : maître de conférences honoraire à l'université de Paris-VII
  • : professeur honoraire à la faculté des lettres et sciences humaines de Paris

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Pour citer l’article

Jean-Luc VERLEY, Jean WAHL, « WHITEHEAD ALFRED NORTH - (1861-1947) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 10 septembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/alfred-north-whitehead/