TOCQUEVILLE ALEXIS DE (1805-1859)

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Les risques de la démocratie

Dans une lettre du 21 février 1835 à son ami Eugène Stoffels, Tocqueville expose l'enseignement général qu'il croit pouvoir dégager de son expérience américaine. De ce qu'est réellement aujourd'hui un peuple démocratique, adversaires et partisans de la démocratie ont une leçon à recevoir. Aux premiers qui croient qu'elle est synonyme de bouleversement, d'anarchie, de spoliation, de guerre civile, les États-Unis apprendront qu'un gouvernement démocratique peut respecter les fortunes, garantir les droits, épargner la liberté, honorer les croyances. Et si la volonté de Dieu n'est pas de réserver une grande somme de félicité à quelques-uns ni de justifier la maxime : Humanum paucis vivit genus (« Le genre humain vit de peu »), mais « de répandre un bonheur médiocre sur la totalité des hommes », l'exemple américain démontre que la démocratie est parfaitement qualifiée pour atteindre ce but. À ses partisans qui y voient un régime généreux et facile, le même exemple apprendra que le gouvernement démocratique n'est pas exempt de risques et qu'en tout cas « il ne peut se soutenir que moyennant certaines conditions de lumières, de moralité privée, de croyances ». Au reste, dit Tocqueville, il n'est plus temps de délibérer ; la société s'oriente vers l'égalité des conditions et dans cette marche irréversible s'annonce le règne universel de la démocratie. La question n'est donc pas de savoir si l'on doit choisir entre l'aristocratie et la démocratie, mais si l'on peut maintenir la démocratie dans l'ordre et la moralité ou s'il faut se résoudre à accepter une société démocratique « désordonnée et dépravée, livrée à des fureurs frénétiques ou courbée sous un joug plus lourd que tous ceux qui ont pesé sur les hommes depuis la chute de l'Empire romain ».

Dans l'évocation des périls qui menacent la démocratie, on se plaît aujourd'hui à admirer le prophétisme de Tocqueville. Il ne s'agit pas cependant de l'exercice d'un don de visionnai [...]

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Écrit par :

  • : professeur à la faculté de droit et des sciences économiques de Paris

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Pour citer l’article

Georges BURDEAU, « TOCQUEVILLE ALEXIS DE - (1805-1859) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 12 avril 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/alexis-de-tocqueville/