ALCALOÏDES

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Historique

C'est au début du xixe siècle que les chimistes se sont aperçus que les plantes renferment des substances à réaction alcaline (jusque-là, seuls des produits acides ou neutres avaient été caractérisés), mises en évidence à l'aide de colorants naturels (tournesol, sirop de violette). Le premier « alcali végétal » isolé à l'état défini fut la morphine de l'opium, décrite en 1817 par F. W. Sertürner sous le nom primitif de « morphium » après avoir été entrevue en 1804 par A. Seguin. La même année apparurent la narcotine ou noscapine (opium), l'émétine (ipéca) et la strychnine (noix vomique), ce qui conduisit W. Meissner, en 1819, à forger le mot « alcaloïde » pour désigner ce nouveau type de produits. Les découvertes stimulèrent beaucoup les chimistes, et, en 1833, on en connaissait déjà une quinzaine. Le fait est remarquable si on considère les moyens et les connaissances de l'époque, mais il l'est aussi dans la mesure où étaient ainsi mis en évidence les premiers « principes actifs » des plantes utilisées en médecine, ouvrant la voie à un emploi plus rationnel des médicaments. On ne peut passer ici sous silence le nom de deux pharmaciens français, P. J. Pelletier et J. B. Caventou, qui sont à l'origine de la découverte de la quinine en 1820.

Bien que le terme « alcaloïde », aujourd'hui classique, ait été assez peu utilisé au xixe siècle au profit d'« alcali végétal », « base végétale », puis « alcali organique », de nombreuses substances s'y rapportant ont été isolées, surtout dans la seconde moitié du xxe siècle, grâce aux progrès des méthodes de séparation et d'analyse structurale. La découverte de la réserpine en 1952 par J. M. Mueller, E. Schlittler et H. J. Bein a marqué le début d'une période très féconde et on peut estimer le nombre d'alcaloïdes connus à plus de 6 000 ; ce chiffre est en constante augmentatio [...]


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Dicotylédones produisant des alcaloïdes

Dicotylédones produisant des alcaloïdes
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Alcaloïdes d'origine animale

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Alcaloïdes d'origine végétale

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Groupes principaux

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Écrit par :

  • : professeur à l'université de Paris-Sud, Centre d'études pharmaceutiques de Châtenay-Malabry

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Pour citer l’article

Jacques E. POISSON, « ALCALOÏDES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 25 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/alcaloides/