ALBATROS

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Grand oiseau marin des mers australes et du Pacifique nord, et excellent planeur nichant en colonies sur des îles plus ou moins désertiques. Classe : Oiseaux ; ordre : Ciconiiformes ; famille : Procellariidae.

Avec une envergure allant de près de 2 mètres – pour l'albatros à bec jaune (Diomedea chlororhynchos) – jusqu'à 3,50 mètres – pour l'albatros hurleur (Diomedea exulans), encore appelé grand albatros –, les albatros, qui sont représentés par quatorze espèces, comptent parmi les plus grands et les plus lourds oiseaux volants (jusqu'à 12 kilogrammes). Leurs pattes sont palmées. Leur bec, crochu, est constitué de plusieurs plaques cornées soudées entre elles. Leurs narines, situées des deux côtés de la mandibule supérieure, sont prolongées par un tube corné, cette conformation pouvant s'expliquer par le fait que ces espèces font partie des rares oiseaux à posséder un odorat fonctionnel. Grâce à leurs ailes – imposantes et pointues – les albatros survolent sans relâche les immensités océaniques. Incapables de voler par temps calme, ils recherchent les courants aériens pour planer sur de longues distances, sans dépenser beaucoup d'énergie (ils ne battent pratiquement jamais des ailes), à la recherche de leur nourriture (poissons, plancton, céphalopodes, crustacés) qu'ils capturent en se posant à la surface de l'eau ou parfois en plongeant.

Exclusivement marins, ces oiseaux de haute mer (dits pélagiques), solitaires, ne viennent à terre que pour se reproduire (certains ne se reproduisent que vers l'âge de quinze ans bien qu'ils soient sexuellement matures dès l'âge de quatre ans). Les couples, unis pour la vie, se retrouvent chaque année ou tous les deux ans, selon les espèces, sur le site de nidification établi généralement sur une île déserte dégagée et balayée par les vents. Ils forment alors des colonies relativement lâches, chaque couple défendant violemment et isolément son territoire contre les intrus. L'accouplement est précédé de parades nuptiales complexes et ritualisées (face à face spectaculaire avec ailes déployées [...]

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Écrit par :

  • : chargée de la valorisation scientifique du département des jardins botaniques et zoologiques du Muséum national d'histoire naturelle

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Pour citer l’article

Emmanuelle GOIX, « ALBATROS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 09 août 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/albatros/