AFRIQUE (Structure et milieu)Géographie générale

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Géographie physique

La terre

La majeure partie de l'Afrique se compose d'un socle ancien, ou bouclier, d'origine précambrienne, à partir duquel se sont formés les reliefs actuels. Longtemps soudées à la masse africaine, la péninsule arabique et l'île de Madagascar s'en sont détachées lors de l'ouverture de la mer Rouge et du canal de Mozambique, résultat de la tectonique des plaques. Le bouclier africain a connu au cours du Précambrien une succession d'orogenèses et d'aplanissements qui ont abouti à la consolidation d'un immense craton vers 600 millions d'années. Formé de roches métamorphiques (gneiss, schistes cristallins, quartzites) et de massifs cristallins intrusifs (granites), il constitue un ensemble de faible plasticité qui, à partir du Permien, a réagi aux forces tectoniques par des cassures et par des mouvements verticaux à grand rayon de courbure dont l'entrecroisement a donné naissance à des bassins et à des môles. Les orogenèses calédonienne et hercynienne ne se manifestèrent que sur ses bordures (Mauritanides, chaînes du Cap). Le bouclier africain et les dépôts détritiques qui le recouvrent se composent de roches siliceuses : il en résulte que les sols africains sont majoritairement acides et d'une fertilité naturelle plutôt médiocre. La longue histoire géologique du bouclier (près de 4 milliards d'années) l'a, en revanche, doté de riches minéralisations.

Socles africains

Dessin : Socles africains

La structure du socle africain. 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Des transgressions marines au cours de l'ère primaire (du Cambrien au Carbonifère inférieur) ont laissé des dépôts de couverture (surtout grès et schistes). L'ère secondaire et l'ère tertiaire ont été principalement marquées par l'accumulation de dépôts détritiques continentaux où dominent les grès et les marnes : séries anciennes déposées entre le Permien et le Crétacé inférieur, comme le complexe du Karroo en Afrique australe ; séries plus récentes du continental terminal (entre le Crétacé et le Mio-Pliocène) en Afrique occidentale. Quelques séries marines (grès, marnes, calcaires) se sont déposées, du Crétacé à l'Éocène, dans le golfe sénégalo-mauritanien et le fossé de la Bénoué avec des prolongements jusqu'au Tchad. Contemporaine de l'ouverture des océans Atlantique et Indien, une sédimentation littorale ourle le bouclier, formant une étroite plaine côtière, avant de plonger sous l'océan. Son importance économique est aujourd'hui considérable : les hydrocarbures du golfe de Guinée se trouvent dans ces séries sédimentaires.

L'orogenèse tertiaire (alpine) n'a touché que quelques régions africaines, principalement le Maghreb, occupé jusque-là par une fosse marine. Le heurt entre plaques (ou fragments de plaques) européenne et africaine a abouti à la formation de la Méditerranée et à celle de chaînes vigoureusement plissées, composées de calcaires, de marnes, d'argiles et de grès, les plus importantes étant les chaînes de l'Atlas marocain : Moyen Atlas, Haut Atlas culminant au Djebel Toubkal à 4 167 mètres, Anti-Atlas dont les plis lourds passent à des formes tabulaires au contact du Sahara. En Algérie, l'Atlas tellien rappelle les montagnes méditerranéennes d'Europe : montagnes incisées par des vallées creusées par l'érosion fluviatile ; érosion anthropique due au déboisement (arrachements, coulées boueuses, bad-lands). Dans ces régions du Maghreb, l'orogenèse n'est pas achevée et cette zone demeure très instable, comme en témoignent la fréquence et l'intensité des séismes (zone de forte sismicité du nord de l'Algérie, destruction d'Agadir lors du tremblement de terre de 1960).

Dans le reste du continent, courbures et fractures rejouent, accentuant la disposition en môles et en cuvettes qui a guidé la formation des grands bassins hydrographiques du Niger, du lac Tchad, du Congo. Le soulèvement de la bordure occidentale du socle, entre le fond du golfe de Guinée et la Namibie, a formé un bourrelet montagneux, les monts du Mayombe, prolongés par [...]

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Socles africains

Socles africains
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Afrique : géomorphologie

Afrique : géomorphologie
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Désert du Namib

Désert du Namib
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Le Zambèze aux chutes Victoria

Le Zambèze aux chutes Victoria
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Roland POURTIER, « AFRIQUE (Structure et milieu) - Géographie générale », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 02 décembre 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/afrique-structure-et-milieu-geographie-generale/